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29-Dic-2008

Científicos encuentran un hoyo en el campo magnético de la Tierra

Una enorme brecha en el campo que protege al planeta de las violentas explosiones solares


La nave espacial Themis (mostrada aquí según una concepción artística) ha descubierto que en el campo magnético terrestre ocasionalmente se desarrollan dos grietas, que permiten al viento solar ingresar en la atmósfera superior. NASA

Recientes observaciones por satélite han puesto de manifiesto la existencia de grandes brechas en el campo magnético que protege a la Tierra de la mayor parte de las violentas erupciones solares.

El descubrimiento se realizó en el pasado verano boreal por Themis, una flota de cinco pequeños satélites de la NASA.

Los científicos han sabido desde hace mucho tiempo que el campo magnético terrestre, que nos protege del severo clima espacial, en ciertas ocasiones se retuerce en violentas erupciones de partículas cargadas procedentes del sol. Un evento como éste causa auroras brillantes o interrumpe las comunicaciones satelitales y terrestres.

Las observaciones de Themis muestran que en el campo magnético de la Tierra ocasionalmente se desarrollan dos brechas, que permiten que el viento solar —un chorro de partículas cargadas expulsadas desde el sol a una velocidad de 1,6 millones de kph— penetre en la capa superior de la atmósfera.


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Themis ha encontrado una capa de partículas solares de al menos 6.400 kilómetros de espesor en la parte exterior de la magnetósfera de la Tierra, la rasgadura más grande del escudo protector encontrada hasta la fecha.

"La brecha creció demasiado rápido", dijo Marit Oieroset, miembro del equipo Themis de la University of California, en una reunión de la American Geophysical Union en San Francisco.

La investigación fue financiada por la NASA y la National Science Foundation.

Inicialmente, los científicos creían que la mayor brecha solar se produce cuando los campos magnéticos de la Tierra y el sol apuntan en direcciones opuestas. Sin embargo, los datos de Themis apoyan lo contrario. Veinte veces más viento solar penetró el escudo protector de la Tierra cuando los campos magnéticos estaban alineados, dijo Oieroset.

Los resultados de Themis pueden influir en la forma en que los científicos predicen la severidad de las tormentas solares y sus efectos sobre las redes de distribución de energía eléctrica, y los sistemas de comunicaciones vía satélite.

A principios de 2008, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés) informó sobre la aparición de la primera mancha solar de un nuevo ciclo de once años en el hemisferio norte del sol.

Jimmy Raeder, un físico de la Universidad de New Hampshire, ha pronosticado un ciclo solar más intenso que el anterior. Esto se debe a que los campos magnéticos del sol y la Tierra estarán en sintonía en el pico del ciclo, que se espera en 2012, lo que provocará un intenso flujo de partículas solares, dijo Raeder.

Fuente: The Associated Press
Traductor al español: Leonardo Montero Flores


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