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25/oct/02

El asteroide 2002 AA29 comparte por momentos la órbita terrestre. Dicen que será atrapado por la fuerza del planeta. 




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La Tierra podría tener una segunda Luna

(Clarín) Además de la Luna, ¿la Tierra tendría otro astro compañero? Sí, según lo que sostienen científicos canadienses en una revista especializada: informan que un asteroide sigue la misma órbita de la Tierra.

El asteroide lleva el nombre 2002 AA29. Tiene 100 metros de ancho. La distancia del asteroide más próxima con nuestro planeta es 5,4 millones de kilómetros. Por momentos, el asteroide comparte la órbita de la Tierra alrededor del Sol y luego escapa para viajar y encontrarse con el planeta Tierra desde el lado contrario. Es decir, el asteroide no llega a cerrar la órbita y dibuja en su movimiento una especie de herradura. Como un círculo sin cerrar.

El punto negro de la derecha es el 2002 AA29. (Foto: Clarín)

Los científicos creen que el asteroide podría ser visitado por astronautas con el propósito de tratar de entender la amenaza que implican los asteroides para el planeta.

El general Simon Worden, del Mando Espacial de los Estados Unidos, lo describió como "un objeto cercano a la Tierra que está cerca de ser atrapado por la fuerza de nuestro planeta, para convertirlo en un satélite natural. Sería el segundo después de la Luna".

El asteroide fue descubierto por el proyecto de estudio automático del cielo el 9 de enero pasado. En la revista Meteoritics and Planetary Science, el científico Martin Connors, uno de los investigadores del asteroide, afirmó que "se mueve en una órbita muy similar a la de la Tierra". Y agregó que "es el primer objeto co-orbital" del planeta.

Otra científica, Helena Morais, de la Universidad de Lisboa, y Allesandro Morbidelli, de la Universidad de Niza, también consideraron que el asteroide 2002 AA 29 "parece ser una herradura temporaria con la Tierra", según informó la BBC en su sitio web.

Antes se había encontrado otro cuerpo rocoso, llamado 3753 Cruithne, que también tiene una órbita en "herradura" alrededor de la Tierra. Pero los científicos clasifican el nuevo asteroide como el primero que comparte completamente el camino de la Tierra alrededor del Sol. También se han hallado ocho objetos que comparten la órbita con el planeta Marte.

El nuevo asteroide fue descubierto cuando estaba al final de su órbita, en el momento de mayor acercamiento a la Tierra. De manera tal que su brillo fue rápidamente detectado. La próxima vez que estará muy cerca de la Tierra será el 8 de enero de 2003.

Se espera que, con el desarrollo tecnológico, los seres humanos puedan llegar a poner un pie en el asteroide. Podría enviarse alguna sonda no tripulada. O se podría convertir en el primer objeto, después de la Luna, en ser visitado por humanos. Incluso antes de pisar Marte.

El nuevo asteroide actualizaría un debate dentro de la comunidad astronómica. Tradicionalmente, el Sistema Solar se dividía en planetas (los cuerpos grandes que orbitan alrededor del Sol), sus satélites (como la Luna, que orbita el planeta Tierra), los asteroides (pequeños objetos densos que orbitan el Sol) y los cometas, considerados como objetos helados y pequeños con órbitas altamente excéntricas.

Pero el Sistema Solar no era tan sencillo ni tan fácil de clasificar. Hay varios satélites naturales que son más grandes que los planetas Plutón y Mercurio. Hay también pequeñas lunas que serían capturadas por asteroides y hay cometas que "desaparecen" y se convierten en algo muy parecido a un asteroide.

En la actualidad, hay coincidencia sobre el hecho de que los asteroides son planetas menores, generalmente inferiores a 1.000 kilómetros que ocasionalmente, y con muy buenas condiciones de observación, pueden llegar a ser observados a simple vista. En la actualidad, hay catalogados más de 15.000 asteroides.

Notas relacionadas:

El asteroide 3753 Cruithne, un curioso compañero de la Tierra (en Zapping 126)


            

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