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6/Mar/03




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Proyectos para determinar si hay planetas como la Tierra en otros sistemas

El Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg ha organizado la primera conferencia internacional con énfasis en las misiones espaciales "DARWIN" (ESA) y "Terrestrial Planet Finder" (NASA), que buscarán planetas terrestres y posibles formas de vida en otros sistemas estelares a partir del 2014.

(Max Planck Institute) - La primera conferencia internacional de preparación de las misiones de búsqueda se realizará en Heidelberg entre los días 22 y 25 de abril del 2003. Participarán prominentes científicos y expertos en tecnología espacial, entre ellos el Prof. Steven Beckwith (Baltimore), director del Space Telescope Science Institute; el Prof. Michel Mayor (Geneva), que fue el decubridor del primer planeta extrasolar; y el Prof. Jill Tarter (Mountain View, EEUU), director del SETI Research Institute.

En 1995 se detectó el primer planeta en órbita alrededor de una estrella distinta al Sol. Luego de este descubrimiento fundamental, la cuestión eterna de la rareza de nuestro planeta sostenedor de vida, la Tierra, salió del reino de la especulación pura y entró en un terreno científico. Inmediatamente, astrónomos de todo el mundo trabajaron en conjunto para ampliar este terreno e interpretar los nuevos resultados de la observación. A la fecha se conoce la existencia de más de cien planetas extrasolares. Son todos planetas gigantes, similares a Júpiter, e incluso mayores. Todos están ubicados muy cerca de sus estrellas, lo que simplifica el proceso de detección. Debido a sus tamaños y esa proximidad no es muy probable que estos planetas alberguen vida. Encontrar planetas similares a la Tierra es considerablemente más difícil. De hecho, aún no se conoce ninguno fuera de nuestro sistema.

La detección de planetas extrasolares de tipo terrestre, más un detallado estudio de las condiciones que existan en sus superficies, incluyendo la posibilidad de que alberguen vida, requerirá de una variedad de avances tecnológicos. Tanto la ESA en Europa como la NASA en los Estados Unidos han aceptado el desafío y están preparando dos misiones espaciales extremadamente difíciles: DARWIN, de la ESA, y Terrestrial Planet Finder, de la NASA. Amabas se lanzarían en el 2014.

Imagen: ESA. Pique para ampliar

La misión Darwin de la ESA se compondrá de ocho naves espaciales. En lugar de estar en órbita alrededor de la Tierra, serán puestas en una órbita más allá de la de la Luna. A una distancia de 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, del lado opuesto al Sol, hay un lugar especial, conocido como el Punto de Lagrange dos (L2). El nombre se debe a su descubridor, Joseph Louis Lagrange (1736-1813). Este punto L2 es la segunda de cinco posiciones de equilibrio en un sistema orbital que contiene dos cuerpos masivos, en este caso el Sol y la Tierra. La misión espacial Darwin operará desde el punto L2. Buscará planetas similares a la Tierra y detectará rastros químicos de vida en sus atmósferas. Seis naves espaciales llevarán el telescopio, la séptima concentrará la luz simulando un reflector gigante y la octava nave establecerá la comunicación entre la Tierra y la flota.

Para preparse para esas misiones, se creará un consorcio en el que trabajarán juntos científicos e ingenieros de varios campos. Para coordinar este trabajo se ha planeado una serie de conferencias. La primera será la mencionada más arriba, que se realiza en el City Hall de Heidelberg a partir del 22 de abril. Esta conferencia se llamará Toward other Earths (Hacia otros planetas). DARWIN, TPF and the Search for Extrasolar Terrestrial Planets.


            

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