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19/Mar/03




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Robots auxilian a médicos en experimento estadounidense

Se trata de asistir a personas en lugares remotos, permitiendo a pacientes y médicos comunicarse entre sí. Los recursos y profesionales de la Salud siempre son escasos. 

(Reuters) Sus modales aún tienen que ser pulidos, pero un robot experimental podría pronto ayudar en Estados Unidos a aliviar el trabajo de los médicos y enfermeras ante la enorme cantidad de ancianos enfermos que requieren el cuidado de instituciones médicas.

Por ahora, los robots operarán principalmente como una especie de equipo móvil de vídeo y comunicaciones, permitiendo a los pacientes y médicos comunicarse entre sí. Sin embargo, eventualmente, ayudarán a los servicios de salud a atender a millones de personas, llevando sus medicinas y la cena a los enfermos, e incluso tomándoles la temperatura, el pulso y hasta haciéndoles análisis de sangre.

"Esta tecnología permite a los profesionales de los servicios de salud asistir a personas que residen en lugares remotos en mucho menos tiempo y reduce las demoras en la atención médica en los centros asistenciales", dijo Loren Shook, director ejecutivo de la empresa Silverado Senior Living, que opera instituciones para asistir a personas que padecen la enfermedad de Alzheimer.

En la clínica que opera Silverado en la localidad de Calabasas, en el estado norteamericano de California, se lleva a cabo la prueba de un robot fabricado por la empresa InTouch Health, que está diseñado para permitir comunicaciones en tiempo real, de persona a persona, entre médicos y pacientes, e incluso entre los enfermos y sus familias.

El robot móvil, llamado "Companion" (acompañante) tiene colocada una cámara de vídeo que filma al paciente mientras el rostro del médico que lo atiende o la enfermera asignada al enfermo aparece en una pantalla de televisión colocada en la "cabeza" del robot.

El aparato, controlado por una consola situada en otra área del hospital, utiliza un programa y una conexión inalámbrica de Internet, de banda ancha, para permitir al paciente y al médico o enfermera verse y conversar directamente uno con otro.

Para cuando se acercan a su muerte, las personas afectadas por la enfermedad de Alzheimer en estado avanzado han perdido casi la tercera parte de su capacidad cerebral, lo que daña significativamente su habilidad para entender muchas cosas, en especial si son nuevas para ellos.

Sin embargo, los pacientes en la clínica de Silverado parecen haber recibido con agrado al robot.

"Cuando uno envejece, le resulta mucho más difícil adaptarse a los cambios", expresó Shook, admitiendo que sus preocupaciones iniciales sobre el robot eran que podría atemorizar a algunos pacientes.

"Para nuestro deleite, algunos pacientes señalaron hacia el robot y comenzaron a reírse. Otros incluso lo llamaban y querían saber su nombre", explicó.

El aparato está siendo utilizado también por otros expertos en la sede de Silverado, en San Juan Capistrano, California, para entrenar a trabajadores de las clínicas a brindar ayuda a pacientes con problemas motores, como dificultades para caminar.

Escasés de recursos en el secto Salud.

"El objetivo es extender el alcance de los servicios de la salud. Una escasez de enfermeras y recortes en los reembolsos del gobierno están deteriorando el sistema y aún se pondrá peor", dijo Yulun Wang, director ejecutivo de la compañía InTouch y fundador de Computer Motion Inc., que fabrica los sistemas robóticos utilizados en procedimientos de cirugía.

La Asociación Estadounidense de Personas Jubiladas pronosticó que para el año 2010, la cantidad de personas en esa categoría en Estados Unidos será de alrededor de 40 millones y de 70 millones para el 2030.

"En comparación con hace 50 años, la gente puede esperar vivir 15 años más, pero al mismo tiempo los costos de los cuidados de la salud para los ancianos continúan aumentando", expresó Wang, quien opina que los robots ofrecen una solución que aprovecha la tecnología más avanzada, vinculándola a la Internet, para mejorar la eficiencia y efectividad del sistema.

No obstante, algunos aspectos esenciales —como la forma en que un médico puede atender a un paciente por intermedio del robot, en vez de hacerlo en persona— aún tienen que ser determinados con precisión.

"Anticipamos que el robot pagará con creces lo que cuesta", dijo Shook, aduciendo que el uso del aparato reducirá los costos de viajes y la necesidad de que los médicos hagan visitas a los servicios de emergencia, así como mejorará el entrenamiento del personal médico.

Robot empujando una silla de ruedas La tecnología está aún en una etapa de desarrollo, dijo Wang.

"Primero habrá sólo comunicación, pero lo segundo será la capacidad de manipulación. Eventualmente el robot tiene que ser capaz de manipular objetos, como por ejemplo una silla de ruedas, e incluso poder ser usado en residencias privadas", señaló.

Los "Companion" aún no han recibido la aprobación de la Administración de Fármacos y Alimentos de Estados Unidos (FDA), pero la compañía cree que eventualmente lo hará y considera que los riesgos de que los robots cometan errores o funcionen mal son escasos.

Ejecutivos de la empresa fabricante destacaron que los "Companion" utilizan la misma tecnología que los robots que se utilizan para realizar intervenciones quirúrgicas y recordaron que éstos han funcionado de forma impecable.

Un aspecto importante que será necesario resolver es cómo afectará a los pacientes ser atendidos desde lejos y cuánto disminuirá la calidad de los servicios de salud el hecho de que el médico no esté presente para atender a un enfermo.

El tratamiento remoto también presenta la interrogante de si los médicos serán más susceptibles a dejar de percibir síntomas que podrían ser importantes para detectar un trastorno específico y que, de hallarse al lado del enfermo, podrían percibir con más claridad.

Por ahora, InTouch Health planea alquilar robots Companion a instituciones que cuidan a ancianos, probablemente a un precio que oscilará entre 2.500 y 3.00 dólares mensuales.


            

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