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9/Abr/03




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Australia inventa "trampa" para ratones hecha de virus herpes

Utilizarían una modificación genética del virus para detener una explosión demográfica de roedores estimada en miles de millones de animales.

(Reuters) Australia, regularmente azotada por las peores plagas de ratones en el mundo, está trabajando sobre un virus herpes genéticamente modificado para detener las explosiones de población del pequeño roedor. El Centro de Investigación Cooperativo (CRC, por sus siglas en inglés) para el Control Biológico de Plagas de Animales, respaldado por el gobierno, produjo un virus herpes modificado mediante ingeniería genética que hace estériles a las prolíficas ratas, impidiendo que los espermatozoides penetren sus óvulos.

"Sabemos que funciona a nivel experimental, en cajas de laboratorio. Ahora queremos probarlo (en un ambiente natural) en el campo", dijo el lunes a Reuters el director de CRC, Tony Peacock.

El CRC está solicitando permiso a la institución vigilante de aplicaciones transgénicas en Australia, la Oficina Reguladora de Tecnología de Genes, para realizar pruebas con los virus herpes en muestras de poblaciones de ratones.

La enfermedad viral que causa infertilidad en las roedoras sólo se puede transmitir por contacto directo y tras la inoculación del virus herpes que tenga insertado el material genético modificado.

Se requerirán rigurosas pruebas para comprobar que el virus es "específico de especie", lo que significa que no se puede transferir a otros animales o a humanos, antes de su aplicación general dentro de tres años. Los principales beneficiados del virus modificado serán los granjeros australianos, que poseen uno de los mayores cultivos de granos de exportación del mundo.

Los ratones en Australia experimentan una explosión de población que alcanza cifras de incontables miles de millones de animales cada cuatro años más o menos, generalmente al final de la época de sequía como una que ahora persiste y que diezmó los cultivos de 2002 a 2003.

Peacock calcula que una plaga de ratones particularmente agresiva puede costar más de 150 millones de dólares australianos (90 millones de dólares estadounidenses) en cultivos perdidos, mientras que una plaga moderada costaría 50 millones de dólares australianos (30 millones de dólares estadounidenses).

El costo también es social

"Las personas que han atravesado por una plaga de ratones se estremecen físicamente. No es agradable acostar a los hijos por la noche y tener que sacudir las sábanas para sacar a los ratones —explicó Peacock—. Es repugnante".

El virus herpes genéticamente modificado de ratón es una tradición dentro del liderazgo australiano en el control biológico de plagas.

El uso de la enfermedad llamada mixomatosis hace 50 años y el de calicivirus hace 10 años para controlar la multiplicación de poblaciones de conejos representó decenas de miles de millones de dólares en beneficios, dijo Peacock.

Partes de Australia antes invadidas por conejos, ahora son habitables y la vegetación está regresando a áreas áridas del país, explicó.


            

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