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26/Jun/03




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Transbordadores podrían volar de nuevo en seis meses

(Reuters) La flota de transbordadores espaciales estadounidenses, inactiva desde el desastre del Columbia el 1 de febrero, podría volar de nuevo en un plazo de seis a nueve meses, dijo al martes el jefe de la junta de investigadores independientes.

El almirante retirado Harold Gehman, jefe de la junta que investiga por qué el Columbia se desintegró cuando reingresaba a la atmósfera terrestre, dijo que las recomendaciones finales del panel de expertos serán divulgadas en aproximadamente un mes.

Gehman explicó en una conferencia de prensa que es probable que las conclusiones permitan reanudar los vuelos del programa de transbordadores de la Dirección Nacional de Aeronáutica y Espacio (NASA) a finales de este año o principios del 2004.

"Tras haber leído palabra por palabra el borrador (de las conclusiones) de la junta y oído las posibles recomendaciones (para impedir otro desastre similar), no considero que haya recomendaciones que sean tan difíciles de cumplir que no permitan que los transbordadores puedan volar de nuevo en un plazo de seis a nueve meses", dijo Gehman.

La teoría dominante sobre las causas del desastre del Columbia, que causó la muerte de sus siete tripulantes, no ha cambiado desde que ocurrió el accidente.

Los expertos opinan que un pedazo de material aislante que se desprendió del gigantesco tanque auxiliar de combustible del Columbia segundos después del lanzamiento de la nave dañó el borde delantero del ala izquierda y permitió que gases incandescentes penetraran la estructura del fuselaje al reingresar a la atmósfera terrestre al concluir su misión.

Roger Tetrault, quien dirige el equipo de técnicos que participaron en la investigación, dijo que los expertos lograron determinar con gran precisión el lugar donde probablemente el fragmento de espuma sintética aislante golpeó el ala del Columbia: una pieza construida con una aleación de un material reforzado llamado carbón-carbón. Esta pieza —conocida por los técnicos de la NASA como "RCC Panel 8"—, es donde el se quebró el ala izquierda, dijo Tetrault a los periodistas.

Aunque no está claro aún si sólo el borde delantero se desprendió del ala del Columbia o si se trató de una porción mayor, Tetrault indicó que la nave podría haber volado por varios cientos de kilómetros sobre el estado de Texas sin la mitad del ala izquierda antes de que hubiera ocurrido la desintegración del transbordador.

Gehman y la junta dijeron que emitirán su informe final antes que el Congreso de Estados Unidos se retire al receso de verano en agosto.


            

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