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1/Ene/04

Un espejismo prueba la distribución de la materia oscura

(El Mensajero de los Astros) Científicos del Estudio Detallado del Cielo Sloan SDSS descubrieron un cuasar afectado por una lente gravitacional con la mayor separación hasta hoy registrada y, al contrario de lo esperado, encontraron que cuatro de los cuásares más distantes y luminosos conocidos son sólo uno afectado por lentes gravitacionales. Este cuasar afectado por las lentes gravitacionales fue denominado SDSS J1004 + 4112, y tiene una separación de 14,62 segundos de arco.

La Teoría General de la Relatividad de Albert Einstein predice que la atracción gravitacional ejercida por un cuerpo masivo puede actuar como una lente, curvando y distorsionando los rayos de luz emitidos por un objeto distante. Una estructura masiva localizada en algún lugar entre un cuasar distante y la Tierra puede afectar como una lente la luz proveniente del cuasar, haciendo que la imagen sea sustancialmente más brillante y produciendo más imágenes de un único objeto.

En un trabajo publicado en la edición 18/25 de diciembre de 2003 de la prestigiosa revista Nature, un equipo del SDSS liderado por los estudiantes de posgrado de la Universidad de Tokyo Naohisa Inada y Masamune Oguri reportaron que cuatro cuásares que aparecen muy próximos entre sí son, de hecho, la luz de un único cuasar dividida en cuatro imágenes por una lente gravitacional.

Antecedentes

En julio de 2003, un equipo internacional de astrónomos había descubierto un complejo espejismo cósmico en la constelación austral de Crater (la copa), usando el telescopio de la organización Observatorio Europeo Austral ESO de 3,6 metros de La Silla, en Chile. Este sistema de "lente gravitacional" consiste de (al menos) cuatro imágenes del mismo cuasar así como una imagen con forma de anillo de la galaxia en la cual reside el cuasar, conocido como un "anillo de Einstein". La galaxia más próxima que produce el curioso efecto de lente generando las imágenes es también visible.

El equipo había obtenido espectros de estos objetos con la nueva cámara EMMI montada en el telescopio de nueva tecnología NTT de ESO de 3,5 metros de abertura, que también está en el observatorio de La Silla. Ellos encontraron que el cuasar afectado por la lente estaba localizado a una distancia de 6.300 millones de años luz (su "corrimiento al rojo" es z = 0,66) mientras que la galaxia elíptica que provoca el efecto de lente está a aproximadamente a mitad de camino entre el cuasar y nosotros, a una distancia de 3.500 millones de años luz (z = 0,3).

El sistema fue designado RXS J1131-1231 y era el cuasar más próximo afectado por una lente gravitacional que se haya descubierto a la fecha.