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19/Mar/04




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Los extravagantes sueños del Pentágono

Darpa, la extravagante rama de investigaciones del Pentágono, puede haber abandonado públicamente sus programas más espeluznantes, como el Total Information Awareness (Conocimiento Total de la Información). Pero la agencia, tal como lo demuestran las jornadas DarpaTech , todavía tiene un proyecto que lo hará correr a toda velocidad a buscar refugio en su bunker.

(Wired News) Entre estos proyectos, figuran:

Poderosa Isis: Darpa quiere empezar a planificar la construcción de un zepelín, tres veces más grande que el de Goodyear, que se utilizaría para monitorear una ciudad completa.

Flotando a 70.000 pies de altura, el dirigible ISIS (sigla de Integrated Sensor Is Structure, Sensor Integrado es Estructura) emplearía una antena de radar flexible y gigantesca para brindar —en las palabras del gerente de programa de la Darpa, Larry Correy"— una imagen dinámica, detallada y en tiempo real de todos los movimientos que se efectúen en el campo de batalla o sobre él, ya sean amistosos, neutrales o enemigos".

"Aplicaremos esta tecnología para seguir el rastro de las personas que salen de edificios de interés y para seguirlos en su trayectoria a otros lugares —indicó Paul Benda, de la Darpa—. Imaginen el efecto que tendría que ISIS rastreara los movimientos de las personas durante meses: se revelarían las tramas ocultas de conexiones entre personas y lugares."

El objetivo del sistema consiste en vigilar zonas de combate urbano... en el exterior, por supuesto. No hay razón alguna por la que ISIS no pudiera estar flotando encima de Nueva York o Chicago o Kalamazoo.

Pero por ahora, no salgan corriendo a comprar un boleto de ida a una isla perdida del Caribe. El proyecto ISIS es futurista, incluso para la Darpa. De momento, la agencia sólo está estudiando la factibilidad de construir un dirigible de esas características. La Darpa no empezará siquiera a solicitar la presentación de propuestas de investigación hasta 2005.

Uno de los problemas clave que se deberá resolver es cómo almacenar la energía para el dirigible. Correy imagina que para permanecer en el aire, ISIS necesitará contar con baterías que pesen la décima parte de lo que pesan las celdas actuales. Construir la enorme antena de radar del zepelín, tan grande como la nave misma-también va a constituir un inmenso desafío. Las antenas espaciales más livianas pesan 20 kilos por metro cuadrado. Para que ISIS funcione, va a ser necesario disminuir ese peso en al menos siete veces.

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Vuelos de la imaginación: Una de las grandes ironías de las jornadas DarpaTech es la desconexión entre las nobles visiones del futuro de los gerentes de programa y los experimentos a menudo mundanos que se exhiben. La robótica es quizás el ejemplo más notable.

En el oscuro salón de conferencias del marriott Anaheim, Ted Bially de la Darpa delineó su visión de las fuerzas de combate del mañana. Flotas de aviones no tripulados se encargarán del grueso del combate, dijo, y un par de seres humanos serán los encargados de tomar algunas decisiones generales. Al otro lado del pasillo, en el stand Sistemas Aéreos de Combate No Tripulados Conjuntos de la agencia, se ostentaba una predicción formulada por el senador John Warner (Partido Republicano, Virginia) en letras grandes y brillantes: para 2010, predijo, un tercio de las aeronaves de combate estadounidenses volarán sin pilotos.

Dentro del stand, como para confirmar las declaraciones del senador, tres pantallas planas mostraban vistosas animaciones de aviones no tripulados haciendo estallar lanzamisiles Scud al ritmo de música tecno.

Pero unos metros más allá, la realidad se revelaba mucho menos espectacular... y mucho más interesante.

Varios muchachos de la Universidad Carnegie Mellon sentados en el suelo redirigían sus perros robóticos, jugadores de futbol. Los vehículos no tripulados todavía experimentan grandes dificultades para captar el mundo que los rodea; los partidos de futbol ayudan a los investigadores a descubrir nuevas formas de ver el balón.

Junto a los estudiantes universitarios, había algunos empleados de iRobot, la empresa que fabrica la aspiradora robot . Estaban haciendo avanzar una pandilla de robots del tamaño de una tostadora en un laberinto improvisado. Las criaturas mecánicas no son particularmente buenas en lo que respecta al trabajo cooperativo. Este proyecto "Swarm" (Enjambre) es el primer intento de lograr que los robots trabajen en forma conjunta.

Mirando hacia la extravagancia audiovisual que se desarrollaba en el stand Joint Unmanned Combat Air Systems booth, un empleado de iRobot meneó imperceptiblemente la cabeza. La gente deslumbrada por la impactante presentación no comprende lo difícil que les resulta a los robots llevar a cabo las tareas más básicas, explicó.

Agregó en un murmullo: "Está tan pero tan lejos".

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Equipo animado: En los últimos años, la Darpa ha lanzado una serie de programas orientados a liberar a los soldados de sus necesidades más básicas. Un proyecto procura encontrar formas de lograr que los soldados vivan días y días con el estómago vacío. Otro busca métodos para conseguir que las tropas puedan luchar sin haber dormido.

Ahora, la Darpa quiere dotar a los objetos inanimados de algunas características de los seres vivos. Los huesos crecen, cambian de forma, generan sangre y se curan a sí mismos cuando se quiebran. ¿Por qué, preguntó John Main de la Darpa, no podrían los cascos de los buques o los fuselajes de los aviones hacer lo mismo?

"Todas estas características son imposibles de obtener si uno se limita al mundo de los materiales convencionales —dijo Main—. Sin embargo, todas son posibles, porque la naturaleza nos ha provisto ejemplos para estudiar y caminos que podemos seguir."

Main señaló que se han dado algunos pasos pequeños en esta dirección. Por ejemplo, hay investigaciones sobre músculos artificiales y alas para vehículos no tripulados en miniatura que pueden mantener a la nave a flote y proveerle energía eléctrica.

Pero para que sea posible construir materiales que crezcan o se curen, dijo, esas estructuras deberían contar con sistemas circulatorios, como los que tienen las plantas, los pájaros y las personas.

Main no mencionó, sin embargo, si se les permitiría a esos materiales dormirse una siesta o ingerir un bocado de vez en cuando.


            

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