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12/Jun/04




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A develar los misterios de Febe (Phoebe)

(Axxón) Oscura y escabrosa, Febe (Phoebe) ha sido por mucho tiempo objeto de fascinación de los astrónomos. La sonda espacial Cassini de la NASA se acercará el viernes a esta luna de Saturno para echar una mirada más cercana.

Cassini captará datos en Febe en el transcurso de su misión orbital de cuatro años alrededor del planeta de los anillos. El paso más cercano de la nave por Febe ocurrirá a las 22:56 hora española del viernes. Los astrónomos prevén que la sonda entre en la órbita de Saturno el próximo 30 de junio.

Febe destaca especialmente entre las 31 lunas conocidas de Saturno, ya que órbita en dirección opuesta con respecto a la mayoría de los otros grandes satélites del planeta, con una inclinación de 30° cuando se compara con el plano ecuatorial de Saturno.
El satélite es conocido por ser escarpado y rocoso, con enormes montañas o cráteres. Los astrónomos ya saben además que la superficie de Febe es extraordinariamente oscura, ya que refleja apenas poco menos del 6% de la luz que recibe del Sol.

Esta oscuridad podría ser una señal de que el satélite procede originalmente del cinturón de Kuiper, un área en la zona más lejana del sistema solar en la que abundan estos objetos. La oscuridad puede significar también la presencia de carbono, un hallazgo importante ya que el carbono es uno de los elementos fundamentales de la vida.

También hay agua congelada en Febe, otro hallazgo de potencial interés para los astrónomos que buscan pistas de cómo llegó la vida a la Tierra.

La última vez que se observó a Febe desde el espacio fue con las imágenes de la sonda Voyager 2 en 1981. Cassini tomará fotos desde un punto mucho más cercano —a unos 2.000 kilómetros, respecto a los 2,2 millones de kilómetros del Voyager— y podría lanzar alguna luz acerca de qué está hecha la desigual superficie de Febe y dónde se originó.

La misión Cassini es un proyecto conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana.


 

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