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14/Jun/04




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Espacio: Cassini visita luna de Saturno

La sonda espacial Cassini tuvo su encuentro más cercano con la luna más pequeña de Saturno, Febe.

(BBCMundo) El dispositivo europeo-estadounidense se acercó a sólo a 2.000 km de ese satélite este viernes. Se cree que la información que envíe Cassini a los científicos servirá para determinar cuál es la estructura interna de Febe, así como su composición y su pasado.

Además, las imágenes que envíe serán se una calidad muy superior a las que tomó la sonda espacial Voyager en 1981.

Al determinar la masa y el volumen de esta luna, los científicos también podrán determinar su densidad. Esto les dirá si ese satélite es sólido completamente o por el contrario una masa de escombros.

Hielo o rocas

Un radar a bordo de Cassini podrá responder además la incógnita de si Febe está compuesto de hielo o rocas.

La luna es misteriosamente oscura y refleja sólo 6% de la luz solar que recibe y además orbita Saturno al contrario que las otras lunas que giran alrededor de ese planeta.

Su oscuridad y extraña órbita ha puesto a pensar a los científicos si Febe es un centauro, es decir, un objeto que migró de algún lugar fuera del sistema solar.

Se cree que objetos de este tipo, provenientes de una región conocida como el Cinturón de Kuiper, ayudaron a crear los planetas más lejanos al sol.

Si esto es cierto, la observación de Febe proporcionará información valiosa en relación a cómo se formó nuestro sistema solar.

Las imágenes tomadas por Cassini han mostrado hasta ahora un cuerpo celeste lleno de cráteres incluyendo uno bastante grande de 50 km.

El patrón de los cráteres de Febe también puede dar ideas en relación al pasado de la luna. Esto se puede determinar observando los impactos más antiguos.

Las imágenes tomadas a larga distancia por la sonda espacial Voyager en 1981 serán superadas ampliamente por Cassini que tendrán una resolución de sólo algunos metros de distancia.

Cassini es una misión espacial conjunta de la Nasa y la Agencia Espacial Europea. La sonda entrará en la órbita de Saturno el próximo 1° de julio.

El año próximo enviará a otra sonda llamada Huygens dentro de la atmósfera de la luna más grande de Saturno, Titán.

La luna más pequeña fue descubierta en 1898 por el astrónomo estadounidense William Henry Pickering.

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