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29/Mar/05



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Elefantes pueden imitar sonidos ajenos

(PL y otros) Los elefantes africanos pueden aprender a imitar sonidos ajenos, incluso algunos producidos por transportes automotores, publican científicos kenianos en el número más reciente de la revista Nature. De acuerdo con Joyce Poole, del Centro de Investigaciones sobre Elefantes Amboseli, de Kenia, aunque esa habilidad se conocía en mamíferos marinos, monos y pájaros, es la primera vez que se encuentra en los mayores mamíferos terrestres.

"Los elefantes parecen poder imitar otros sonidos, incluidos aquellos que no forman parte de su repertorio", sostuvo la investigadora.

De acuerdo con el artículo, las vocalizaciones de los elefantes son muy variadas, desde agudos gritos a sonidos graves, la mayoría de los cuales pertenecen a la categoría de infrasonidos, por tanto, inaudibles para el hombre. Esa capacidad, sostienen los autores del trabajo, probablemente evolucionó como una manera de mantener la cohesión social durante los movimientos de dispersión y agrupamiento en las grandes manadas. En circunstancias normales la imitación vocal es utilizada para cimentar relaciones entre elefantes, explicaron los expertos. "Los elefantes pueden estar utilizando su capacidad de aprendizaje para desarrollar vocalizaciones similares a otros miembros del grupo", dijo Poole.

Usualmente esos paquidermos se comunican golpeando el terreno con las patas, lo cual genera vibraciones capaces de ser detectadas por sus congéneres hasta a 30 kilómetros de distancia.

A ese repertorio, sostiene Poole, se añaden otros no propios. "Esto es otro signo de que son muy inteligentes y de que su comunicación es muy compleja".

Los científicos, liderados por el profesor Peter Tyack, de la Universidad de Viena, observaron el caso de la elefanta africana Mlaika, del parque nacional de Tsavo, en Kenia, la cual pasa la noche muy cerca de la carretera Nairobi-Mombasa. Joyce Poole, experta en elefantes, explicó que acudió al lugar donde habita Mlaika luego de que sus cuidadores la alertasen porque el elefante estaba gruñendo de un modo extraño. La experta creía conocer todos los sonidos posibles de los elefantes, pero a medida que escuchaba y grababa el ronroneo de Mlaika fue creciendo su sorpresa. "No podía distinguir si estaba oyendo un camión lejano o si era el elefante —que estaba muy cerca—. Tuve que quitarme los audífonos varias veces. Y pensé: esto es extraño, ¿es posible que Mlaika esté imitando a estos camiones que están a tres kilómetros de distancia? Y después, a medida que iba mostrando los sonidos a otras personas, me fui convenciendo más y más. ┤Suena como un camión┤ decían, pero aún así pensé que nadie iba a creer esto".

Otro caso documentado, según el articulo, es el del elefante africano Calimero, que vivió 18 años en el zoológico de Basilea, Suiza, junto a dos elefantas asiáticas. Calimero, sostienen los científicos en Nature, adoptó la manera de comunicarse de los ejemplares asiáticos, tanto que casi eliminó sus sonidos instintivos. "Intentó probablemente con este proceder unirse a ese grupo social", comentó Joyce Poole.

"Será muy interesante averiguar si hay grupos de elefantes africanos con dialectos diferentes", dijo Poole.

"Nuestro informe demuestra imitación y aprendizaje vocal, pero lo que hace es abrir la puerta a toda una fascinante nueva área de investigación sobre por qué los elefantes desarrollaron esta extraña capacidad", añadió Tyack.

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