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30/Mar/05



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¿Cómo se construyen las conchas marinas?

La industria de elaboración natural de perlas está muy pendiente de los últimos y muy curiosos descubrimientos al respecto.

Zona en construcción: Las células sanguíneas de la ostra (verde) aportan materiales hacia la zona de formación del caparazón.
(Foto: Science)(ScienceNow) Por más de treinta años, los científicos creyeron saber cómo hacían las ostras y otros moluscos blandos sus armaduras de calcio. Pero nuevas investigaciones revelan que, para construir sus caparazones, las ostras sacan provecho de una fuente inesperada: sus células sanguíneas.

Convencionalmente, se cree que las ostras construyen sus "casas" secretando una mezcla gelatinosa de moléculas orgánicas desde sus mantos, la capa de piel que cubre el interior del caparazón. El gel contiene pequeños cristales de carbonato de calcio que crecen para formar una nueva concha. Mirando el tejido de la ostra bajo el microscopio, un equipo liderado por el zoólogo Andrew Mount de la Universidad de Clemson en Carolina del Sur, recientemente encontró otra fuente. El equipo halló carbonato de calcio dentro de las amorfas células móviles de la sangre de la ostra del este (Crassostrea virginica). Este cristal embebido refracta la luz de una forma particular, permitiendo a los científicos distinguir las células que lo poseen de las que no.

Para probar si estas células sanguíneas podían realmente llevar los cristales al lugar donde se produce la formación del caparazón (frente de mineralización), se practicó un surco en la concha, a fin de inducir la reparación. Cuarenta y ocho horas después, se observó un 10% de incremento en las células refractivas en el frente de mineralización. Una mirada más cercana con un microscopio de barrido electrónico reveló que las células sanguíneas que transportaban cristales estaban agrupadas en torno a los cristales secretados en las nuevas porciones del caparazón, como informan en el número del 9 de abril de Science. "Parece que las células aportan los cristales", dijo Mount, quien estima que el mismo proceso opera en otros moluscos, que incluyen a ostras y caracoles.

Se cree que este descubrimiento es importante, pues la mismas células intervienen en el proceso de inmunidad, lo que podría cambiar la forma en que se interpreta la resistencia a las enfermedades de las ostras.

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