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25/Oct/08

COROT ve directamente y por primera vez "sismos estelares" en otras estrellas

Sondear el Sol por medio de una técnica similar a la sismología ha abierto una nueva era de conocimiento de su interior. Ahora el satélite COROT ha aplicado esta técnica a tres astros, sondeando directamente y por primera vez el interior de unas estrellas más allá del Sol

Cuando mira las estrellas, COROT puede detectar "sismos estelares", ondas acústicas generadas muy adentro de una estrella y que envían ondas a través de su superficie, alterando su luminosidad. La naturaleza exacta de las ondas puede permitir a los astrónomos calcular la masa de la estrella, su edad e incluso la composición química. Esta técnica es conocida como astro-sismología y el observatorio solar y heliosférico de ESA (SOHO) ha estado realizando similares observaciones del Sol durante años.

Cuando fueron descubiertas las oscilaciones globales del Sol, los científicos se dieron cuenta de que abrían una ventana al interior del Sol. Así como la propagación de las ondas sísmicas en la Tierra proporciona información sobre el interior de nuestro planeta, las ondas de sonido viajan a través del Sol llevando la información sobre qué está sucediendo debajo de la superficie.

Estas oscilaciones también pueden ser observadas en otras estrellas. Pueden ser detectadas en la variación de la luz emitida por la estrella mientras la superficie se ondula, la técnica utilizada por COROT. Así se revela la estructura interna de la estrella, y la manera en que la energía es transportada desde el núcleo hasta la superficie.

"Se han usado otras técnica para calcular las oscilaciones estelares desde Tierra, pero son limitadas en lo que pueden hacer", dijo Malcolm Fridlund, científico de proyecto para COROT de ESA en el Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial (ESTEC), en Países Bajos, y coautor de los resultados.

"Las adversas condiciones del clima, además del hecho de que no se pueden observar las estrellas durante el día, obligan a los astrónomos en Tierra a interrumpir sus observaciones", continuó. "Ahora, la clave para detectar esas pequeñas oscilaciones estelares desde grandes distancias no es sólo la sensibilidad de un instrumento, sino también la oportunidad de observar la estrella sin interrupciones: cualquier interrupción produce ruido en los datos que puede cubrir completamente una señal. Por lo tanto, para estar seguros, debemos enfocar la cuestión con los instrumentos adecuados y desde el espacio".

Este concepto artístico de COROT muestra al satélite con un telescopio espacial de 27 centímetros.
Es una misión liderada por CNES con la participación de ESA y fue lanzado en diciembre de 2006.
COROT usa su telescopio para monitorear de cerca los cambios en la luminosidad de una estrella,
esos cambio provienen de un planeta que cruza enfrente de ella.

Las tres estrellas sondeadas por COROT, conocidas como HD49933, HD181420 y HD181906, son similares al Sol. No están exactamente en nuestro vecindario estelar, sino bastante lejos, de modo que su luminosidad no ciega los instrumentos de COROT.

"El hecho de que COROT haya conseguido sondear el interior de esas estrellas similares al Sol, con mediciones directas y por primera vez, es un enorme salto en el conocimiento de las estrellas en general", añadió Fridlund. "Además, esto nos ayudará, por comparación, a comprender aun mejor a nuestro propio Sol".

Fuente: ESA. Aportado por Graciela Lorenzo Tillard

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Artículo original (inglés)
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