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Se quedó sin energía solar en noviembre de 2008 por efecto del invierno boreal. La sonda orbital Mars Odissey hará otros 19 intentos esta semana para localizarla. Los científicos de la NASA tienen muy pocas esperanzas de que siga operativa

La nave orbital de la NASA Mars Odissey no ha conseguido recibir señal alguna del robot Phoenix Mars Lander —que en noviembre de 2008 puso fin a sus comunicaciones con la Tierra al quedarse sin energía solar por efecto del invierno boreal marciano— tras completar un total de once sobrevuelos sobre la zona en que esta pequeña nave llegó a Marte, cerca del polo norte del planeta rojo.

Según informa la NASA, está previsto realizar otras 19 pasadas durante esta semana para comprobar si puede seguir emitiendo algún tipo de señal por débil que sea. Nuevos intentos tendrán lugar en febrero y en marzo.

Phoenix completó con éxito hace más de un año cinco meses de misión y envió “sorprendentes datos” del planeta rojo, incluida la presencia de hielo. Los ingenieros del Jet Propulsion Laboratory (JPL), responsables del proyecto, no esperan que realmente pueden recibirse señales actualmente ya que el ‘hardware’ de la nave no fue diseñado para sobrevivir a temperaturas extremas y congelaciones.

Escasas esperanzas

En el caso poco probable de que ésta todavía esté activa se espera que siga las instrucciones de su ordenador interno, de forma que si el sistema funciona, una vez que los paneles solares acumulen la energía necesaria para ponerse en marcha, Phoenix podría intentar de nuevo la comunicación con la Tierra.

En su momento, la nave completó una misión dos meses superior a lo previsto y si en este caso consigue ‘resucitar’ emplearía alternativamente, durante la toma de contacto, sus dos radios y sus dos antenas. En concreto, Odyssey sobrevolará Phoenix en torno a diez veces por día, durante tres jornadas consecutivas, y en febrero y marzo de este año retomará las campañas de ‘escucha’.

“No esperamos que Phoenix haya sobrevivido, y por tanto no creemos que vayamos a escucharla. No obstante, si está transmitiendo, Odyssey la escuchará”, destacó el jefe de telecomunicaciones del programa de exploración marciana del JPL de la NASA, Chad Edwards.

La cantidad de luz solar que se registra sobre Phoenix en la actualidad es la misma que tuvo lugar en el momento de cese de comunicación el pasado 2 de noviembre de 2008, con 17 horas de sol diarias. Los intentos de escucha se prolongarán hasta cuando el Sol esté sobre el horizonte del planeta con las 24,7 horas de día marciano.

Primavera en Marte

Si finalmente Odyssey no la escucha, el orbitador intentará adentrarse en su señal para obtener más información sobre el estado de la nave. De hecho, uno de los objetivos principales de esta ‘reconexión’ es ver cuál es el estado de las capacidades que todavía retiene Phoenix y determinar qué oportunidades le brinda a la NASA para futuros experimentos.

Desde el pasado 26 de octubre el hemisferio norte marciano, donde se encuentra Phoenix, se encuentra en primavera, por lo que la luz y las temperaturas son más favorables para esta nueva toma de contacto con la Tierra.

Las últimas noticias que se disponen de Phoenix proceden de la sonda de la NASA Mars Reconnaissance Orbiter, que la fotografió en dos ocasiones, el pasado 30 de julio y el 22 de agosto, en plena etapa invernal del planeta rojo, a la nave ‘congelada’ en Marte.

Fuente: El Mundo. Aportado por Eduardo J. Carletti

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