El Hubble observa una increíble espiral cósmica

La cámara avanzada para inspecciones del telescopio espacial Hubble ha capturado una extraordinaria imagen de una espiral en el espacio

No, no es una galaxia espiral, ni es como la espiral observada en Noruega, pero la forma de una inusual nebulosa pre-planetaria es una de las espirales geométricas más perfectas que se han visto. La nebulosa, llamada IRAS 23166+1655, se está formando alrededor de la estrella LL Pegasi (conocida también como AFGL 3068), en la constelación de Pegaso.

La imagen muestra lo que parece ser un delgado dibujo de una espiral de precisión increíble en cuyo centro está la estrella, que resulta escondida por un espeso polvo. Mark Morris, de la UCLA, y su equipo internacional de astrónomos, dicen que los materiales que forman la espiral se mueven hacia afuera a una velocidad de 50.000 km/h, y al combinar esta velocidad con la separación de las espiras, se ha calculado que cada vuelta está separada por alrededor de 800 años.

La forma de espiral sugiere un origen periódico regular en la forma de la nebulosa, que hace que los astrónomos piensen que LL Pegasi es un estelar sistema binario. Una de las estrellas está perdiendo material al orbitar en conjunto con la otra. Se cree que la separación entre capas refleja directamente el periodo orbital de la pareja, que se estima en alrededor de 800 años.

Se han observado una progresión de capas cuasi concéntricas en torno a una cantidad de nebulosas protoplanetarias, pero esta espiral de forma casi perfecta es única.

Morris y su equipo dicen que la estructura de la envoltura de AFGL 3068 plantea la posibilidad de que unas compañeras binarias sean responsables de los depósitos casi concéntricos en la mayoría o en todos los sistemas que han observado, y la falta de simetría en las envolturas que se obsrevan en otras partes se puede atribuir, quizás, a la excentricidad orbital, a diferentes proyecciones de los planos orbitales y a geometrías de iluminación desfavorables.

Además —y sorprendentemente— este objeto puede ser iluminado por la luz galáctica.

Esta imagen se ve como la famosa pintura «Noche estrellada» de Vincent van Gogh, y revela lo que puede ocurrir con las estrellas que tienen masas alrededor de la mitad de la del Sol y hasta cerca de ocho veces la del sol. No explotan como supernovas al final de sus vidas, pero en cambio pueden crear estas características sorprendentes e intrincadas mientras sus capas exteriores de gas se desprenden y derivan en el espacio. Este objeto está empezando justo este proceso y la estrella central todavía tiene que salir del capullo de polvo que la envuelve.

Referencia de publicación: A Binary-Induced Pinwheel Outflow from the Extreme Carbon Star, AFGL 3068

Fuente: Universe Today. Aportado por Eduardo J. Carletti

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