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La medalla de oro, el hallazgo científico de la temporada, es para la primera máquina cuántica fabricada por el ser humano

Se acerca el final de año y es el momento de repasar las noticias más importantes de la temporada. Como cada año, la revista Science recopila los 10 mayores hitos científicos del año. Y lo cierto, es que en lo más alto del podio se ha colado por la puerta trasera un acontecimiento que pasó sin pena ni gloria para la mayoría de los medios de comunicación del mundo.

La medalla de oro, el hallazgo científico de la temporada, es para la primera máquina cuántica fabricada por el ser humano. El invento consiste en un sencillo y diminuto sistema de vibración de unas pocas decenas de filamentos metálicos de una micra de longitud y menos de un nanómetro de diámetro.

Es decir, en un milímetro cabrían 1.000 de estos filamentos situados uno a continuación de otro de forma longitudinal. Y la máquina completa es más pequeña que el grosor de un cabello.

Hasta ahora todos los ingenios diseñados por el hombre respondían a las leyes de la mecánica clásica, la regida por las reglas establecidas por Newton. Sin embargo este pequeño y sencillo, casi ingenuo, mecanismo ha pasado página a una era marcada y simbolizada por la revolución del automóvil.

Revolución potencial

Probablemente este hito de la ciencia no será tan utilizado como aquel famoso Modelo T inventado por Henry Ford a principios del siglo pasado. Sin embargo, se trata del primer paso humano en el mundo de lo más pequeño, de las partículas que forman los átomos. Es decir, en el mundo de lo cuántico.

Los científicos habían demostrado ampliamente estas reglas físicas mediante experimentos con electrones, fotones, átomos e incuso en helio líquido. Pero nunca habían observado los extraños efectos de la mecánica cuántica en el movimiento de un aparato fabricado por el ser humano.

Según estas reglas físicas, una partícula pequeña intercambia energía en múltiplos enteros de una cantidad mínima posible, conocida como quantum de energía. El segundo pilar de la cuántica es que dicha partícula puede estar, literalmente, en dos lugares al mismo tiempo.

La máquina cuántica abre las puertas a un sinfín de aparatos experimentales y, según la revista, a pruebas de nuestra propia sensación de la realidad. Pero también supone la primera piedra en la fabricación de los ordenadores cuánticos. Un ingenio aún conceptual que permitiría descifrar en segundos todas las claves y contraseñas del pentágono o de la NASA, algo que con las máquinas actuales sería imposible o llevaría años de trabajo. S

Según los editores de Science, el potencial futuro y la ingenua sencillez del experimento lo han convertido en el hallazgo científico del año.

Los otros premiados

La medalla de plata se la ha llevado la creación de vida artificial. Este año, Craig Venter, el padre del genoma humano, ha vuelto a jugar a ser Dios. Tras más de 15 años de trabajo, ha logrado no sólo fabricar en el laboratorio y molécula a molécula el ADN completo de la bacteria Mycoplasma mycoides, sino también introducirlo en otra célula recipiente de otra especie llamada Mycoplasma capricolum y que ese ADN fabricado se apoderase del envoltorio celular y se comportase a todas luces como una bacteria M. mycoides.

Después de unas cuantas rondas de reproducción de la bacteria fabricada, todos los componentes de la descendencia provenían de una molécula fabricada por un ser humano. Se trata de la primera vez que un investigador fabrica una forma de vida sintética, cuyo material genético procede de cuatro botes de productos químicos.

La medalla de bronce, el tercer puesto en el ránking de la revista Science, es para la descodificación del genoma del Neandertal. El hallazgo ha revelado, contrariamente a la corriente dominante entre los científicos, que estos primos cercanos se aparearon con los Homo sapiens en algún momento de la evolución. De forma que en el genoma de todos nosotros aún quedan vestigios de esos cruzamientos.

LA LISTA DE LOS 10

El genoma oscuro

Desde la publicación de la secuencia del genoma humano en 2001, los científicos han descubierto que el llamado “ADN basura” que se encuentra entre los genes en realidad cumple muchas funciones importantes.

Cosmología de precisión

En la última década, los cosmólogos han deducido una receta muy precisa del contenido del universo, así como las instrucciones de su puesta en marcha, transformando la cosmología de un esfuerzo en gran medida cualitativo a una ciencia precisa, con una teoría común.

ADN antiguo

En la última década, los científicos nos han estado dando nuevas visiones del mundo prehistórico, que se basan en la constatación de que las “biomoléculas” como el ADN antiguo y el colágeno, pueden sobrevivir decenas de miles de años y ofrecen información importante sobre las plantas, animales, y seres humanos muertos hace mucho tiempo.

Agua en Marte

La media docena de misiones marcianas de la última década han dejado claro que, en efecto, a principios de la historia de Marte el agua líquida persistió sobre de la superficie del planeta, o apenas debajo de ella, el tiempo suficiente para alterar la roca y, posiblemente, sostener el origen de la vida.

Reprogramando células

Al hacer que una celda sobreexprese algunos genes, los investigadores han descubierto en la década pasada cómo convertir una célula de la piel o de sangre en una célula pluripotente: una que ha recuperado el potencial de convertirse en cualquier cantidad de células en el cuerpo.

El microbioma

En esta última se ha producido un cambio en nuestra forma de ver los microbios y virus que hay dentro de nuestros cuerpos y sobre ellos, la mayoría de los cuales son comensales y simplemente toman el cuerpo humano como hogar. Colectivamente, se le ha llamado el microbioma humano.

Exoplanetas
Los datos sobre los 500 planetas y una creciente cantidad, descubiertos fuera de nuestro Sistema Solar en la última década, están revolucionando la comprensión de los investigadores sobre cómo se forman y evolucionan los sistemas planetarios.

La inflamación

Durante la última década se ha aceptado ampliamente que la inflamación es una fuerza impulsora detrás de las enfermedades crónicas que nos matan a casi todos: el cáncer, la diabetes y la obesidad, la enfermedad de Alzheimer, y la aterosclerosis.

Metamateriales

En la última década, los físicos e ingenieros hicieron un camino pionero en nuevas maneras de orientar y manipular la luz, en la creación de lentes que desafían el límite fundamental en la resolución de un objetivo común e incluso en la construcción de “capas” que hacen que un objeto quede más o menos invisible.

Investigación del Cambio Climático

En los últimos años, los científicos del clima por fin han aceptado que el mundo se está calentando, y que los seres humanos están detrás de esto, y es poco probable que que los procesos naturales freneen este calentamiento como habían sospechado.

Fuente: El Mundo y Science. Aportado por Eduardo J. Carletti

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