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Siete nuevos exoplanetas (es decir, planetas que están fuera de nuestro Sistema Solar) han entrado en la lista de descubrimientos del telescopio espacial Kepler, que la NASA lanzó en 2009. Pertenecen a dos sistemas planetarios distintos en torno a las estrellas Kepler-62 y Kepler-69 respectivamente. La NASA ha ofrecido este jueves una rueda de prensa en la que los responsables científicos de su telescopio espacial han explicado estos dos hallazgos

La estrella Kepler-62 es el corazón de un sistema que está a una distancia de unos 1.200 años-luz de la Tierra y cuenta con cinco planetas cuyas características se publican en la revista Science. Esta estrella no se parece a nuestro Sol, ya que es más pequeña (su tamaño es 2/3 el del Sol), menos brillante, más fría y más antigua. Dos de los cinco planetas (Kepler-62e y Kepler-62f) que componen este sistema se encuentran en la denominada zona habitable, es decir, orbitan a una distancia de su estrella que en teoría les permitiría albergar agua en su superficie y por tanto, ser potencialmente habitables.

Y es que en este sistema planetario hay planetas de tamaños muy diversos. Así, Kepler-62f es un 40% más grande que la Tierra, lo que lo convierte en el exoplaneta más pequeño encontrado en la zona habitable de una estrella. Su órbita dura 267 días. Kepler-62e es un 60% mayor que nuestro planeta y su órbita dura 122 días. Ambos se consideran ‘supertierras’.

Las órbitas de los otros tres, Kepler-62b, Kepler-62c y Kepler-62d duran 5, 12 y 18 días respectivamente, por lo que estos mundos son demasiado cálidos para albergar algún tipo de vida como la conocemos en la Tierra. Dos de ellos son más grandes que la Tierra y otro tiene más o menos el tamaño de Marte.

Los investigadores que han estudiado los datos facilitados por el telecospio espacial especulan con la posibilidad de que Kepler-62f tenga una atmósfera compuesta por nitrógeno, dióxido de carbono y agua, aunque en su estudio admiten que no saben si tiene atmósfera o si es un planeta rocoso.

Una estrella parecida al Sol

El segundo sistema planetario anunciado este jueves, el que orbita en torno a la estrella Kepler-69, tiene dos planetas, Kepler-69c y Kepler-69b y se encuentra a una distancia de 2.700 años luz de la Tierra.

Kepler-69c es más grande que la Tierra (un 70% más) aunque es el más pequeño de los que se han encontrado en la zona habitable y que orbitan una estrella parecida al Sol. Su órbita dura 242 días.

El otro planeta, Kepler-69b, es el doble de grande que la Tierra. Su órbita dura 13 días, por lo que deber ser un mundo muy cálido y se encuentra lejos de la zona habitable. La estrella de este sistema planetario sí que se parece bastante a nuestro Sol, tanto en su tamaño como en su brillo.

Localizar exoplanetas

Los científicos localizan estos exoplanetas de manera indirecta, midiendo los cambios en el brillo de las estrellas para identificar la presencia de posibles planetas. Es decir, se analiza el tránsito de estos objetos delante de sus soles. Kepler 62 es una de las aproximadamente 170.000 estrellas que hasta ahora ha observado el telescopio.

Durante la presentación de los resultados, Lisa Kaltenegger, la investigadora que lidera el grupo del Instituto Max Planck (Alemania) que estudia los resultados de Kepler, ha destacado que el descubrimiento de estos dos sistemas muestra la gran diversidad de planetas que hay fuera de nuestro Sistema Solar.

Fuente: El Mundo. Aportado por Eduardo J. Carletti

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