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La hija pródiga
por Marcelo Dos Santos

"Las estrellas que están en nuestra galaxia se quedan en nuestra galaxia". O, mejor, dada la masiva fuerza de gravedad que ejerce la Vía Láctea, ¿hay alguna forma de que una estrella "se escape" o se salga de ella?

Sí. Aunque no lo crea, hay más o menos 10.000 estrellas que en este momento están huyendo de la Vía Láctea, y, posiblemente de cada una de las galaxias espirales del Universo.

Parece mentira.


Mark Peplow, uno de los periodistas londinenses que escriben en la prestigiosa revista Nature, publicó el 9 de febrero de 2005 un interesante trabajo acerca de la primera estrella identificada que está saliendo con apuro de nuestra galaxia.

"Se trata de la estrella más rápida jamás descubierta", dice Peplow. "Esta en particular se mueve al doble de la velocidad necesaria para escapar a la fuerza gravitatoria de la galaxia".

Es verdad: anteriormente se habían encontrado estrellas que se movían a alta velocidad, pero la más rápida de entre ellas lo hacía a 490 kilómetros por segundo, y todas ellas están aún confinadas en la Vía Láctea, aprisionadas por nuestra monstruosa gravedad. La que se ha descubierto recientemente se desplaza a 700 kilómetros por segundo.


Fugitiva yéndose de aquí, tal como la imaginó un artista

Warren Brown, miembro del equipo de Centro de Astrofísica de Cambridge, nos presenta a esta "hija pródiga" galáctica: "Nunca antes habíamos visto a una estrella que se moviera con la rapidez suficiente como para escapar completamente de los límites de la galaxia. Esta se llama SDSSJ090745.0+024507, pero nos sentimos tentados a llamarla, sencillamente, 'la estrella fugitiva'".


Ahora, la pregunta es: ¿de dónde sacó SDSSJ090745 la energía suficiente para lanzarse al vacío de esa manera?

Hay una sola solución posible al enigma, y es la siguiente: la estrella fugitiva tuvo en un tiempo una compañera, es decir, formaba parte de un sistema binario donde ambas giraban una en torno a la otra. Para más datos, ambas orbitaban muy cerca del gigantesco agujero negro central de nuestra galaxia. En un momento, la compañera de Fugitiva fue capturada por el agujero negro, y el momento cinético de Fugitiva, sin que su compañera estuviese allí para retenerla, la liberó con la fuerza de una piedra arrojada por una honda. Imagen simple: usted es la compañera. Ata una piedra (Fugitiva) a un cordel, y la hace girar con fuerza sobre su cabeza. De repente el hilo se corta, o usted desaparece. Compañera ha sido devorada por el agujero negro. Fugitiva (al igual que la piedra), libre ya de la gravedad producida por usted (el cordel) sale proyectada en una trayectoria tangencial a la órbita. Adiós. Goodbye. Auf wiedersehen. Chau.

¿Cómo sabemos que Fugitiva estaba cerca del centro de la galaxia? Porque Brown nos dice que esta estrella es rica en hidrógeno y helio, circunstancia que es la "marca genética" de las estrellas centrales de nuestra galaxia.


Peplow nos informa que la simpática Fugitiva se encuentra ahora a 200.000 años luz de la Tierra, alejándose en forma directa del centro de la galaxia. Sufrió su "viudez" (perdió a su compañera) hace unos 80 millones de años, cuando entre Sudamérica y el África sólo había un estrecho canal, las plantas con flores aún estaban en la mesa de diseño de la Sra. Evolución y los Stiracosaurios del cretácico se daban duchas de polvo para protegerse de los mosquitos en las planicies agobiadas por el sol.


Marcada con la flecha, Fugitiva en su apariencia real

Fugitiva seguirá moviéndose a gran velocidad, impulsada por el "efecto honda" que sufrió tanto tiempo atrás, pero el fin de su periplo no está cerca.

Traspondrá el borde exterior de nuestra Vía Láctea para precipitarse al vacío intergaláctico dentro de otro 80 millones de años, cuando ni usted ni yo (ni ningún otro Homo sapiens) estaremos aquí para saber qué pasó con ella.

¡Adiós para siempre, Fugitiva!

Más datos:

(Traducido, adaptado y ampliado por Marcelo Dos Santos de Nature y de otros sitios de Internet)


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