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13/Ago/06



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Descubren región de formación estelar desbocada

El Telescopio Espacial Hubble atisba una explosiva región de formación estelar en el núcleo de dos galaxias que se han fundido entre sí.

(Astroenlazador) - Observando el abarrotado y polvoriento núcleo de dos galaxias que se han fundido entre sí, el Telescopio Espacial Hubble (NASA) ha descubierto una región de formación estelar desbocada. Estas dos galaxias interactuantes aparecen como una exótica galaxia individual denominada Arp 220, objeto ejemplar cercano de las secuelas que generan las colisiones galácticas. Arp 220 es la más brillante de las tres fusiones galácticas cercanas a la Tierra. Su última imagen amplía la comprensión de las primeras etapas del Universo, cuando este tipo de catástrofes era más común.


El corazón de la galaxia Arp 220 a través de la cámara ACS del Hubble. Los cúmulos estelares son los puntos blanco-azulado distribuidos por toda la imagen, aunque existen muchos más no visibles, oscurecidos por el polvo que engulle esta galaxia. Gran parte de la luz visible de esta imagen se encuentra enrojecida por el mismo motivo, de modo similar a lo que ocurre con la luz del Sol en nuestra atmósfera al atardecer. Arp 220 se encuetra a 250 millones de años-luz hacia Serpens. La fotografía abarca 24 segundos de arco, 8900 parsecs o 29 000 años-luz a esta distancia.

La aguda visión de la cámara ACS (Advanced Camera for Surveys) ha revelado la presencia de más de 200 cúmulos estelares de tamaño descomunal, que exceden cuantiosamente en número a los seis capturados en 1992 por el Hubble con la WFPC (Wide Field Planetary Camera) de menor resolución. El cúmulo más fornido de Arp 220 observado por el Hubble contiene suficiente masa para construir 10 millones de soles, lo cual supera en dos veces la masa de cualquier otro cúmulo comparable de los conocidos en la Vía Láctea.

Sin embargo, el grado de compactación de estos cúmulos es tal que ni siquiera el Hubble es capaz de resolver sus estrellas individuales a la moderada distancia de 250 millones de años-luz, mostrando aspecto de brillantísimas estrellas individuales, aunque los astrónomos saben que se trata de cúmulos porque a esta distancia ninguna estrella mostraría tanto brillo aparente.

Este frenesí de nacimiento estelar ocurre en una pequeña región de 5.000 años-luz (un 5% del diámetro de la Vía Láctea) con elevada concentración de gas y polvo. Esta diminuta porción de espacio contiene tanto gas como toda nuestra galaxia al completo.

El equipo de Christine D. Wilson, de la Universidad McMaster, en Hamilton, Ontario, Canadá, obtuvo medidas de las masas y edad de 14 de los cúmulos, lo que permitió estimar con precisión las mismas magnitudes en la totalidad de los cúmulos. Las observaciones revelaron dos poblaciones de cúmulos estelares: uno con edad inferior a 10 millones de años, el otro con edad entre 70 y 500 millones de años. Los cúmulos del grupo más joven son más masivos.

Todavía no es posible determinar si existieron dos épocas diferentes de incontenible furia de nacimiento estelar, o si este ritmo frenético tiene lugar de manera continua pero no se han detectado los cúmulos de edad intermedia. Lo que resulta claro es que fue inducido por una colisión entre dos galaxias que comenzó hace 700 millones de años. Los efectos del contacto se han prolongado durante cientos de millones de años pues.

Las observaciones de la cámara ACS tomadas en visible en Agosto de 2002 exhiben la enorme población de cúmulos y proporcionan la edad para los más antiguos. La cámara de infrarrojo cercano se encarga de los cúmulos más jovenes. Aunque en esta nueva imagen Arp 220 destaca en luz visible, realmente la galaxia brilla más en infrarrojo; pertenece a las denominadas galaxias ultraluminosas en infrarrojo o ULIRGs, producto todas ellas de fusiones galácticas creadoras de enormes tormentas de formación estelar. La luz de las estrellas recién nacidas calienta las partículas de polvo cercanas, incrementando notablemente el brillo en infrarrojo de estas galaxias.

Es poca la luz óptica que logra escapar de una galaxia repleta de polvo. Si los astrónomos obtuviesen una imagen en visible sin obstrucción ninguna de Arp 220, la galaxia brillaría 50 veces más que la Vía Láctea debido a la radiación procedente de sus cúmulos masivos y formación estelar asociada.

Arp 220 comparte diversas características con otras galaxias en plena interacción, como el bien conocido par Antennae, que integran las galaxias NGC 4038 y NGC 4039, situadas a 60 millones de años-luz hacia la constelación de Corvus, con dos colas que se extienden 360 000 años-luz (20 minutos de arco en el cielo) posiblemente compuestas de estrellas eyectadas por interacción gravitacional.

El proceso en Arp 220 ha ido mucho más lejos que en las "Antenas", incluso resulta imposible observar las dos galaxias de cuya anexión surgió Arp 220. En radio se detectan dos objetos separados 1000 años-luz que podrían representar el núcleo original de ambas galaxias.

Arp 220 continuará manufacturando cúmulos estelares hasta que se extinga todo el gas, lo que al ritmo actual ocurrirá dentro de 40 millones de años, un breve período de tiempo tratándose de escalas galácticas. Entonces Arp 220 tomará el aspecto de las galaxias elípticas que observamos hoy con escasa cantidad de gas. Alguno de los gigantescos cúmulos estelares, aquellos que en la actualidad tienen 100 millones de años, continuarán allí.

Aportado por Eduardo J. Carletti

Más información:
Formación estelar extrema en Arp 220

            

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