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05/Ene/05

Hallan fósiles de diez Perezosos Gigantes en Argentina

Paleontólogos argentinos aficionados hallaron los fósiles de una manada de diez perezosos gigantes extintos de unas tres toneladas de peso y medio millón de años de antigüedad.

(Paleontología-Hispana.com) Los restos fueron encontrados cerca de la ciudad de San Pedro, a 200 km al noroeste de la capital, y pertenecen al género Lestodón, el segundo mamífero más grande que habitó la pampa argentina prehistórica, después del Megaterio, otro perezoso también extinguido.

El hallazgo pertenece al Grupo Conservacionistas de Fósiles, creado en 1998 por siete aficionados a la paleontología, que hoy dirigen el Museo Paleontológico de San Pedro, una ciudad de 60.000 habitantes al norte de Buenos Aires, a orillas del Río Paraná.

"Los encontramos hace tres años pero sólo el año pasado nos formamos la idea de que fue una manada que murió ahogada hace alrededor de 500.000 años", dijo Aguilar, miembro del grupo y director del museo donde ahora se exhibe uno de los esqueletos fósiles.

El experto explicó que los Lestodontes pesaban hasta 3.000 kilos y medían dos metros de alto desde la cruz (unión de las escápulas) y cuatro de largo, es decir, algo menos que los Megaterios que llegaban a 5,5 metros, pero mayores que los mastodontes o elefantes prehistóricos.

Estos mamíferos eran desdentados de la familia de los bradipódidos, herbívoros, de pelaje grueso y garras afiladas, que en los adultos llegaban a medir unos 20 centímetros.

"La especie vivió desde hace dos millones de años hasta hace 10.000 años y coexistió con el hombre. Hay evidencias paleontológicas de que los hombres cazaban algunos", dijo Aguilar.

Pero su principal predador era el Smilodón o tigre de dientes de sable, un carnívoro extinguido algo más corpulento que los leones actuales, armado con colmillos de unos 20 centímetros.

Aguilar dijo que los expertos discuten los motivos de esta serie de extinciones recientes de grandes mamíferos en la región, incluido el Lestodón.

"Algunos sostienen que fue sólo por el cambio climático, otros opinan que hubo una conjunción de factores: el clima, alguna enfermedad, la aparición del hombre", explicó.

El yacimiento se encuentra en Bajo del Tala, a cinco kilómetros de la orilla del Paraná y a diez de San Pedro, y fue detectado cuando los conservacionistas echaron un vistazo en excavaciones de la empresa Spósito para obtener piedra. "Sin darse cuenta, los obreros habían dejado expuesto un gran yacimiento de mamíferos fósiles a cinco metros de profundidad del nivel del suelo", relató Aguilar.

El director del museo explicó que la capa geológica en la que estaban los fósiles, que permite fecharlos, se distingue de las demás por su color verde grisáceo, indicio de que fue un suelo anegado.

"Esto permite suponer que los Lestodontes murieron ahogados en el lugar", conjeturó el investigador. El paleontólogo Eduardo Tonni, uno de los asesores científicos del grupo, dijo que "no son los primeros Lestodontes encontrados, pero éste sería el primer hallazgo en el país de una gran cantidad de ejemplares, aparentemente de una misma especie, e incluso de distintas edades".

Tonni dijo que la importancia del hallazgo "radica en que el conjunto abre la perspectiva de estudiar las variaciones en los individuos de una misma población, sobre todo tratándose de una especie de la que no se conoce demasiado".

El científico, que es profesor de la Facultad de Ciencias Naturales y Museo de La Plata e investigador del Museo Florentino Ameghino, precisó que por ejemplo aún no fue probado el dimorfismo sexual de la especie, es decir, las diferencias entre machos y hembras.

"Sospechamos que los machos tienen una especie de colmillos muy desarrollados y que las hembras no. Quizá esta manada nos permita probarlo", añadió.

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