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04/Ago/07

Enigmática Capa de la Tierra Continúa en el Misterio

Las mediciones de laboratorio de un mineral de alta presión que hasta ahora se consideraba un constituyente decisivo en las profundidades de la Tierra, muestran que el mineral no puede tener, como sí esperaban muchos geofísicos, las propiedades que expliquen las características de una capa misteriosa que queda justamente sobre el núcleo del planeta.

Un equipo de científicos, dirigidos por Sébastien Merkel de la Universidad de California-Berkeley, actualmente en el CNRS/Universidad de las Ciencias y las Tecnologías en Lille, Francia, ha hecho el primer estudio de laboratorio sobre las propiedades de la deformación del material en cuestión, un mineral de silicato de alta presión denominado postperovskita.

El equipo incluyó al geofísico Allen McNamara, de la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona. McNamara modeló las tensiones típicas que el mineral habría de sufrir a medida que las corrientes de convección del manto profundo de la Tierra lo hicieran subir y bajar. En el equipo también trabajaron investigadores de la Universidad de Princeton, la Universidad de California-Berkeley y el Instituto Carnegie de Washington.

Ésta es la primera vez que han sido estudiadas las propiedades de la deformación de este mineral a las temperaturas y presiones del manto inferior.

Combinando los resultados de las pruebas de laboratorio con las simulaciones informáticas, los investigadores han demostrado que la postperovskita no encaja con lo que se conoce sobre las condiciones existentes en la parte inferior del manto.

El manto de la tierra es una capa que se extiende desde el fondo de la corteza, aproximadamente a 40 kilómetros de profundidad, hasta el inicio del núcleo del planeta, a unos 3.000 kilómetros de profundidad. Los científicos dividen el manto en dos capas separadas por una ancha zona de transición centrada alrededor de una profundidad de cerca de 500 kilómetros. El manto inferior se encuentra debajo de esa zona.

La mayor parte del manto inferior de la Tierra está formada por un mineral de silicato de magnesio denominado perovskita. En el año 2004, unos científicos descubrieron que bajo las condiciones del manto inferior, la perovskita puede cambiar hacia una forma de alta presión que denominaron postperovskita. Después de su descubrimiento, la postperovskita ha sido la candidata favorita de los geofísicos para explicar la composición de una capa misteriosa que forma el fondo del manto inferior.

Conocida por los expertos como D" (D doble prima), esta enigmática capa mide, en promedio, unos 200 kilómetros de espesor, y queda directamente sobre el núcleo de la Tierra. En 1949, D" fue denominada de este modo por el sismólogo Keith Bullen, quien la detectó por la forma en que las ondas sísmicas viajan a través del interior del planeta. Pero la naturaleza de D" ha eludido a los científicos desde el descubrimiento de Bullen.

Fuente: Amazings.com . Aportado por Gustavo Courault

Más información:
Arizona State University
Perforando el planeta: a un paso del manto terrestre