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09/Ago/06



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El abultamiento de la Luna se produjo hace más de 100 millones de años

Un equipo de investigadores de Estados Unidos ha descubierto una explicación a la intrigante forma de pera que tiene nuestro satélite, ya que éste no es una esfera perfecta sino que presenta un ligero abultamiento sobre su ecuador.

(FyS) - A pesar de su proximidad, la Luna sigue escondiendo muchos misterios para nosotros, pero uno de ellos acaba de ser resuelto después de haber dado quebraderos de cabeza a los científicos durante siglos.

El problema, tal y como descubrió el genial matemático Pierre-Simon Laplace a finales del siglo XVIII, es que las leyes de la gravedad y la dinámica de cuerpos no explican por sí mismas esta peculiaridad. Dada la órbita que sigue la Luna alrededor de la Tierra, las interacciones entre ambos mundos no son suficientes para provocar el exceso de materia que se observa en las regiones ecuatoriales del satélite.

Por tanto, algo tuvo que ocurrir en el pasado para provocar la anomalía. Según publica la revista Nature, el investigador Ian Garrick-Bethell y su equipo del departamento de Ciencias de la Tierra, Atmosféricas y Planetarias del Instituto Tecnológico de Massachusesetts (MIT) ha dado con la solución.

En los orígenes del Sistema Solar, cuando la Luna era sólo un bebé de entre 100 y 200 millones de años, su órbita estaba tres veces más cerca de la Tierra de lo que está ahora, lo que provocaba que los días durasen la mitad y las mareas fuesen 10 veces más intensas en nuestro planeta. Fue entonces cuando las tensiones gravitatorias entre los dos cuerpos, ampliadas por la cercanía, produjeron el abultamiento lunar, de acuerdo con los cálculos que se publican.

Origen del satélite

Esta explicación, además, es coherente con la teoría más aceptada en la actualidad sobre el origen de la Luna, según la cual ésta se formó a partir del material que se desprendió de nuestro planeta tras una colisión con un asteroide del tamaño de Marte.

De esta forma, la Luna habría llegado a estar más cerca de la Tierra de lo que ahora están los satélites de comunicaciones, y la atracción gravitatoria habría deformado y moldeado su aspecto cuando aún era una masa caliente y viscosa. El abultamiento ecuatorial que aún podemos ver sería una especie de resto fósil que nos ha llegado de aquellos tiempos.

El primero en proponer que la Luna se había desprendido de la Tierra y, poco a poco, había ido alejándose de ella, fue el astrónomo inglés George Darwin, hijo del célebre descubridor de la selección natural de las especies, Charles Darwin.

Hoy en día, gracias a los instrumentos que colocaron sobre la Luna los astronautas del programa Apolo, podemos medir con exactitud el ritmo al que nuestro satélite natural continúa alejándose de la Tierra: 3,8 centímetros al año.

Aportado por Eduardo J. Carletti

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