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26/Ago/05

El núcleo de la Tierra rota más rápido que la corteza

El núcleo interior no arrastra al manto en su rotación debido a que el núcleo exterior está compuesto de un líquido poco viscoso que hace que la fricción sea mínima.

(ABC, National Geographic) - Un grupo de científicos de la Universidad de Illinois (EEUU) ha descubierto que el núcleo de la Tierra rota más rápido, entre 0,3 y 0,5 grados más al año, que la corteza. Esto supondría que hacen falta alrededor de 900 años para que el núcleo le gane un giro completo al resto del planeta. Según los cálculos realizados por este grupo, la variación de rotación es de 0,0090 segundos cada año a favor del núcleo interior respecto a la corteza.

Los investigadores analizaron 17 pares de ondas sísmicas similares —a las que han denominado "dobles ondas"— de terremotos de baja intensidad que tuvieron lugar durante distintos periodos de tiempo en la región de las Islas Sandwich —en la parte meridional de América del Sur— y que atravesaron tanto el núcleo sólido como líquido del planeta. Esas "dobles ondas", que fueron recogidas en más de 58 estaciones sísmicas en Alaska con una diferencia temporal de más de 35 años, han mostrado cambios en sus recorridos, según publica hoy la revista Science.

"Las ondas sísmicas similares, que pasan a través del núcleo interior de la Tierra, muestran cambios sistemáticos en cada uno de sus trayectos cuando están separadas en el tiempo por algunos años", afirma Xiadong Song, profesor de Geología y jefe del grupo de investigadores.

Los científicos apuntan que la única explicación posible a este fenómeno es que se haya producido un movimiento dentro del núcleo interior de la Tierra, que es sólido y está compuesto de hierro con alrededor de 2.400 kilómetros de diámetro. Si no se hubiera producido ese cambio de movimiento con respecto a la corteza, terremotos similares mandarían ondas sísmicas parecidas una vez atravesado el planeta. Todo lo contrario a lo que muestran los datos.

Movimientos diferentes

Song asegura que la explicación más factible para que el núcleo interior esté rotando a diferente velocidad que la corteza terrestre está relacionada con el "acople electromagnético". El campo magnético generado en el núcleo exterior de la Tierra afecta al núcleo interior, donde se genera una corriente eléctrica. "La interacción de esa corriente con el campo magnético hace que el núcleo interior gire, como la armadura de un motor eléctrico", afirma el geólogo.

La explicación para que el movimiento del núcleo interior no se transmita al manto y a la corteza terrestre está en el núcleo exterior. Éste, con una extensión de unos 7.000 kilómetros de diámetro, está compuesto de un líquido que hace de aislante, puesto que "al no ser muy viscoso, la fricción es pequeña". El núcleo interior del planeta juega un importante papel en la generación del campo electromagnético de la Tierra.

La primera evidencia de una rotación diferente respecto a la corteza fue presentada en 1996 por Xiaodong Song y Paul Richards, un sismólogo de la Universidad de Columbia. Durante estos nueve años los expertos habían estado debatiendo en torno a esta hipótesis y sus posibles causas. Ahora ese debate ha finalizado. El análisis muestra cómo las ondas sísmicas que viajan a través de nuestro planeta no siempre tardan lo mismo ni inscriben una gráfica idéntica.

Los autores de la investigación afirman que "la diferencia en la rotación es un proceso dinámico fundamental que se remonta a los orígenes de nuestro planeta y a cómo ha evolucionado". No obstante, tratan de ser precavidos y consideran que "todavía hay mucho que aprender sobre el interior de la Tierra".

Los investigadores confían en que la superrotación del núcleo ahora observada sirva para mejorar los modelos informáticos que se utilizan para entender mejor cómo se genera el campo magnético terrestre.

Algo así se había afirmado tiempo atrás, hace casi diez años, cuando se especulaba, también, que este núcleo interior de la Tierra es un gigantesco cristal, algo así como un inmenso diamante. Es decir, que como teoría no es un tema nada nuevo.

La noticia de 1996 provino de los mismos científicos, en ese momento en el Observatorio Terrestre de Lamont-Doherty en Palisades, New York. El hallazgo original estaba basado en el análisis de registros sismológicos de unas tres décadas, aunque se generaron discusiones. Algunos científicos dijeron que ese hallazgo podía ser por un defecto en los datos.

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