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11/Ene/06

Galaxia no detectada antes se está uniendo a la Vía Láctea

Los astrónomos informaron el lunes que, según parece, una galaxia que no se había detectado antes se está uniendo a la Vía Láctea, situación que introduce centenares de miles de estrellas en nuestra galaxia que nadie había notado hasta ahora.

(New York Times) - Un censo del firmamento del norte ha detectado una gran estructura dfusa dentro de los confines de la Vía Láctea que parece no encajar con las otras partes de nuestra galaxia hogar.

Robert H. Lupton, de la Universidad de Princeton, dijo en una reunión de la Sociedad Astronómica Americana que esta grande pero difusa colección de estrellas se eleva en forma casi perpendicular al achatado disco espiral de la Vía Láctea. La interpretación más probable de esta estructura, dice el astrónomo, es que se trata de una galaxia enana que se está uniendo a la nuestra, que es mucho mayor.

Los investigadores reportaron que esta galaxia enana está en la dirección de la constelación de Virgo, a una distancia estimada de 30.000 años luz de la Tierra.

Aunque algunas de las estrellas de la galaxia compañera pueden haber sido observadas con telescopios durante siglos, dijo, nadie imaginó que pertenecían a otra estructura galáctica debido a que están tan cerca y se confunden con las estrellas de la Vía Láctea.

La Vía Láctea es una galaxia plana en rotación que mide más de 100.000 años luz de extensión y contiene una cantidad estimada de 200.000 millones de estrellas, entre las que se encuentra nuestro Sol, ubicadas a lo largo de sus extensos brazos espirales y también concentradas en un globo en el centro. Un año luz es la distancia que viaja la luz en el vacío durante un año, más de 9 millones de millones de kilómetros.

Los astronómos encontraron esta galaxia que se está uniendo por medio del Sloan Digital Sky Survey, un proyecto que ha estado levantando una mapa de las características y distancias de millones de objetos espaciales durante más de cinco años. El proyecto es operado por un consorcio de universidades y otras instituciones, y utiliza un telescopio en el Observatorio Apache Point en New Mexico.

El reciente estudio, que fue presentado a The Astrophysical Journal para su publicación, muestra que la Vía Láctea sigue cambiando y evolucionando, dijo Mario Juric, estudiante graduado de Princeton que es el autor principal del reporte. "Parece que la Vía Láctea sigue creciendo, al canibalizar otras pequeñas que caen en ella", dijo el Sr. Juric en una declaración.

Otros grupo de investigadores reportó, en la misma reunión, que tienen una explicación para una misteriosa torsión en el disco de la Vía Láctea que ha intrigado a los científicos durante décadas.

Leo Blitz, profesor de astronomía de la Universidad de California, y sus colegas Evan Levine y Carl Heiles, mapearon la torsión y encontraron evidencias de que es una onda o vibración ejercida por dos pequeñas galaxias que giran alrededor de la Vía Láctea. Los investigadores dicen que estas galaxias satélites, a las que se les llama Nubes Magallánicas, producen vibraciones de determinadas frecuencias cuando pasan por los bordes de la Vía Láctea.

El Dr. Blitz dijo que se creía antes que las Nubes Magallánicas, con una masa combinada de tan sólo un 2 por ciento de la Vía Láctea, eran demasiado pequeñas como para influenciar sobre su galaxia vecina. Sin embargo, dijo, cuando se toma en cuenta la materia oscura de la Vía Láctea, el movimiento de las pequeñas galaxias puede crear ondas que influencian a la galaxia mayor.

La materia oscura, un material invisible que compone la mayor parte de la masa del universo, es 20 veces mayor en la Vía Láctea que la materia visible, entre la que se incluyen las estrellas. De acuerdo a un modelo de computadora creado por Martin Weinberg, un astrónomo teórico de la Universidad de Massachusetts en Amherst, la materia oscura distribuida en el disco de gas de la Vía Láctea puede aumentar la influencia gravitatoria que ejercen las nubes de Magallanes al pasar a tavés de él.

Aportado por Eduardo J. Carletti

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