Noticias en la página Axxón Página Axxón

29/Mar/08

Nueva teoría para el aspecto arrugado de Mercurio

La superficie de Mercurio no solo está plagada de cráteres de impacto, también está llena de misteriosos acantilados que están dando mucho de qué hablar entre los científicos.

Hasta ahora se creía que la cadena de montañas "lobate scarp", de 3,2 kilómetros de altura y cientos de kilómetros de largura, fue creada cuando Mercurio se encogió en su interior, como la piel de una fruta que se seca. Sin embargo ha aparecido una nueva teoría que sugiere que en realidad se formaron como consecuencia de la actividad volcánica y la exposición del manto rocoso a la superficie.

"Las cadenas montañosas parecen estar mayoritariamente alineadas de norte a sur" dice Scott King, un geofísico planetario de la Universidad de Virginia. "Si tu tienes una esfera que se está encogiendo, no parece que haya una razón por la cual las arrugas vayan a estar alineadas, debería ser un proceso totalmente aleatorio".

En vez de una corteza encogida, King piensa que las cadenas alineadas se formaron por acción de varias capas de roca fundida que empujaron la superficie del planeta hacia arriba, creando grandes y alargados acantilados. King también completó sus investigaciones con simulaciones de sus hipótesis, que fueron publicadas el 16 de Marzo en la edición del diario Nature Geoscience.

En la parte derecha de esta imagen se puede observar uno de estos acantilados formados por el empuje del manto a la corteza hacia arriba.

"Es una idea bastante plausible" dijo Sean Solomon, principal encargado de la sonda MESSENGER en Washington, que no estaba involucrado en estas investigaciones. "Este análisis produce interesantes predicciones que es posible que encontremos en Mercurio"

Antes del sobrevuelo de Mercurio protagonizado por la sonda MESSENGER el pasado enero, la sonda Mariner 10 fue la única sonda que había visitado el planeta, y esto fue hace más de 30 años. Esta sonda sólo capturó la mitad de la superficie de este planeta, dijo King, y esto era un obstáculo para el veredicto final de su teoría. Tras la visita de la sonda MESSENGER se obtuvieron nuevos e importantísimos datos.

"Hemos visto un tercio del planeta que nunca antes habíamos visto", dijo King, además de las regiones anteriormente vistas, obtuvimos nuevas imágenes con ángulos de iluminación diferentes. "Parece que la idea de la orientación se mantiene" King dice que cuando la MESSENGER alcance una orbita estacionaria alrededor del planeta en Marzo del 2011, los científicos sabrán con certeza si las cadenas están alineadas en toda la superficie del planeta. "Hasta entonces, no tendremos un 100% de las imágenes de la superficie", dice King. Por el momento la sonda se encuentra cerca de la órbita de Venus y volverá a realizar un sobrevuelo a Mercurio en Octubre de este mismo año, y un tercero en septiembre del 2009.

Si asumimos que las cadenas montañosas están alineadas, King piensa que una fina capa de manto todavía podría estar activa debajo de la corteza de Mercurio, siendo ésta capa la culpable de las alineaciones. "Mercurio tiene un núcleo de hierro muy grande comparado con el de la Tierra, Venus o Marte", dice King cuando hablaba del corazón metálico del planeta. "La roca posiblemente fundida entre el núcleo y la corteza está confinada en una fina capa."

Debido a que no hay suficiente espacio para un manto caliente fundido moviéndose hacia la superficie del planeta, el modelo de King sugiere que el material fundido es forzado a empujar la superficie en forma de columnas alargadas o lineares, cuando en la tierra debido a que hay un manto más grande se forman columnas cilíndricas.

Representación del núcleo semifundido de mercurio y el fino manto el cual se debate en la actualidad si tiene movimiento de convección o no.

Aunque King y Solomon están de acuerdo de que la formación de estas cadenas ya se ha interrumpido hace algunos miles de millones de años, el modelo de King sugiere que todavía debería haber actividad de convección bajo la superficie del planeta. "Embotellas gran cantidad de energía cuando creas un planeta, y lleva muchísimo tiempo que todo ese calor desaparezca del sistema", dice King "el tema de la actividad de convección es un debate activo en la actualidad".

Solomon dice que los instrumentos de la MESSENGER puede monitorear cambios en la masa y en el campo gravitatorio del planeta, de esta forma podría responder a estas preguntas detectando roca fundida moviéndose en la superficie fría de Mercurio.

Imagen artística de la sonda MESSENGER orbitando Mercurio

VIDEO: ESPERE UN MOMENTO MIENTRAS SE CARGA

Fuente: Sondas Espaciales. Aportado por Gustavo Courault

Más información:
Más noticias del Espacio en Axxón
Comienzan a llegar las nuevas fotos de Mercurio
Misteriosos halos descubiertos en Mercurio
La sonda 'Messenger' detecta un cráter con forma de araña en la superficie de Mercurio