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18/Oct/08



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La misteriosa luna de Marte es una pila de escombros

Las nuevas observaciones de la luna de Marte, Fobos, muestran que el objeto es más como una pila de escombros que un cuerpo único sólido

El 23 de julio de 2008, la cámara estéreo de alta resolución a bordo de la Mars Express de ESA tomó la imagen con alta resolución del disco completo y de la superficie de la luna Fobos.

Fobos, la mayor de las dos lunas de Marte (la otra es Deimos), es un satélite enigmático: los científicos no están seguros de cómo se formó, ni de dónde vino su material.

Una imagen de Fobos tomada por la cámara estéreo de alta resolución a bordo de la Mars Express. La mayor y más interior de las dos lunas marcianas se ve aquí flotando justo por encima del limbo marciano. La imagen fue mejorada ligeramente para resaltar los detalles sobre la luna.

Los nuevos datos de la Mars Express de la Agencia Espacial Europea actualmente en órbita alrededor del Planeta Rojo están ayudando a arrojar luz sobre los orígenes de la luna. Los científicos han creado un mapa en 3-D de Fobos desde las imágenes de alta resolución tomadas durante los acercamientos a la luna de la Mars Express en el verano de 2008, y usaron estos datos para calcular su volumen.

Otro equipo de investigadores usó las señales de radio desde la sonda, que variaban sobre la base de la atracción de gravedad de Fobos, para calcular la masa precisa del objeto, y descubrió que pesaba 1,072 x 10^16 kg (2,36 x 10^16 libras), o una mil millonésima parte de la masa de la Tierra.

"Hoy podemos ser diez veces más precisos en el cambio de la frecuencia de las mediciones" que las realizadas previamente, sobre los datos de las misiones satelitales anteriores, dijo Pascal Rosenblatt del Observatorio Real de Bélgica, miembro del equipo de ciencia de radio de la Mars Express.

La mayor característica sobre Fobos, la luna marciana, es el cráter de impacto Stickney, con un diámetro de 9 km.

La información de la masa y el volumen permitieron a los investigadores calcular la densidad de Fobos, y los científicos descubrieron que la luna no es sólida, sino que probablemente esté llena de gigantescas cavernas. Los investigadores llaman a esta clase de cuerpo, que es básicamente un grupo de rocas juntas por gravedad, una pila de escombros.

La densidad de Fobos -1,85 gramos por centímetro cúbico (0,067 libras por pulgada cúbica)- es más baja que la densidad de las rocas de la superficie marciana, que tienen 2,7 a 3,3 gramos por centímetro cúbico (0,098 a 0,119 libras por pulgada cúbica). De hecho, su densidad es similar a la de algunos asteroides, y sugiere que Fobos y su luna de hermana podrían ser asteroides capturados, más que satélites creado del material del mismo Marte.

La Mars Express (aquí en un concepto artístico) partió desde la Tierra hacia Marte el 2 de junio de 2003. Llegó a destino después de un viaje de 6 meses, y ha estado investigando el planeta desde comienzos de 2004.

Para llegar al fondo de los orígenes de Fobos, las muestras de la luna deben ser traídas a la Tierra para su análisis, dicen los científicos. Una misión rusa planeada para ser lanzada el próximo año, llamada Phobos-Grunt (que significa Fobos-Suelo), podía hacer exactamente eso, y necesitará de las precisas mediciones de la masa de Fobos por la Mars Express para aterrizar en la luna.

Fuente: Space. Aportado por Graciela Lorenzo Tillard

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Artículo original (inglés)
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