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13/Jun/05

¿Viaje espacial a velocidad warp?

Los científicos de la NASA están desarrollando un nuevo sistema de impulsión iónica que puede dar la capacidad a una nave espacial de alcanzar velocidades inéditas y permitir así la exploración de los planetas del Sistema Solar exterior.

(NASA) Bautizado "Herakles", el sistema impulsor utilizará un haz de iones producido a partir de gas xenón para propulsar una nave a una velocidad de 320.000 km/h, diez veces más rápido que la velocidad máxima de un transbordador espacial. Debido a que la nueva tecnología es mucho más eficiente que los sistemas de propulsión convencionales, la nave podrá transportar equipo científico más pesado y sofisticado.

El sistema de propulsión es desarrollado dentro del programa Prometheus de Sistemas y Tecnología Nuclear de la NASA, junto a ingenieros del Centro Glenn de Investigacón en Ohio y el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory) en La Cañada, Flintridge, California.

Una nave Prometheus se lanzaría desde tierra por medio de cohetes químicos convencionales, pero una vez en el espacio produciría su empuje extrayendo iones del xenón y expeliéndolos al espacio. Si bien el empuje se ejercería con lentitud, la velocidad continuaría creciendo todo el tiempo.

El sistema convertiría el viaje a la Luna, que está en promedio a unos 384.400 km de distancia, en un breve paseo.

La impulsión de la nave se alimentaría con un reactor nuclear a bordo.

El primer impulsor iónico fue instalado en la nave Deep Space 1, que fue lanzada en 1998 y realizó un acercamiento al cometa Borrelly. El sistema se basaba en energía solar, por lo que perdía potencia al alejarse del Sol.

Se estima que el impulsor Herakles y las otras partes de una nave Prometheus estarán en condiciones de desarrollar vuelos en el año 2006.

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