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24-Ago-2009

Advierten de los peligros de traer muestras marcianas a la Tierra

Si la NASA planea traer muestras de material procedente de Marte a la Tierra, debería prepararse para la posibilidad de que estas muestras hospeden organismos que puedan poner en peligro a los seres humanos y a otros tipos de vida terrestre, según afirma un nuevo reporte del US National Research Council. Para prevenir una potencial contaminación, el reporte sugiere que, cuanto antes, la NASA debería comenzar a construir instalaciones terrestres con la seguridad necesaria para albergar a las muestras.

Dentro de las próximas dos décadas, la NASA espera lanzar una misión a Marte que podría enviar a la Tierra las primeras muestras de atmósfera, rocas y suelo marcianos. Estas muestras serían utilizadas para realizar ciertas pruebas imposibles de llevar a cabo por los limitados exploradores robóticos; tales como la medición definitiva de la edad de las rocas recolectadas y, potencialmente, encontrar la primera evidencia de vida marciana.

Pero los peligros que un tipo de vida como ésa conlleva para la vida terrestre es desconocido. Si organismos auto-replicantes son traídos a la Tierra, existe una cierta posibilidad de que infecten a los organismos terrestres o compitan con ellos por posesión de recursos en una forma que podría afectar el ecosistema de la Tierra.

"Teniendo en cuenta que éste es un juego con apuestas muy altas, donde hablamos de un problema potencialmente global, tenemos que ser inherentemente conservadores", dice Jack Farmer, de la Universidad Estatal de Arizona, en Tempe, quien presidió el comité de diez expertos que confeccionó el reporte comisionado por la NASA.


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Controles estrictos

Como resultado, el nuevo informe actualiza la extensa serie de recomendaciones que enfatiza el aislamiento de las muestras en instalaciones especiales mientras son examinadas en busca de vida extraterrestre. "Creo que el concepto clave aquí es: contención, contención, contención", afirma Farmer.

Una instalación de este tipo tendría que contar con controles estrictos para contener a los agentes que podrían resultar fatales para los seres humanos. Y podría necesitar un período de construcción de 7 a 10 años, por lo cual su diseño debe ser considerado "en las primeras etapas de planificación de las misiones marcianas que enviarán las muestras a la Tierra", según afirma el comité de estudio.

El informe del comité resulta de ayuda para la agencia espacial en el tópico referente a la contaminación de la Tierra con muestras extraterrestres, o "retro-contaminación", dice Cassie Conley, oficial de protección planetaria de la NASA. Ella afirma que el informe será incluido en futuras discusiones sobre el tema en la NASA y en la ESA (Agencia Espacial Europea), quien también considera la posibilidad de una misión para colectar muestras.

Sin embargo, otros expertos opinan que preocuparse por una contaminación extraterrestre es prematuro. "Pasará mucho tiempo antes de que entendamos a Marte lo suficientemente bien como para saber dónde colectar material para enviar a la Tierra", dice Jeffrey Bada del Scripps Institution of Oceanography, en La Jolla, California. Según su punto de vista, la mejor opción por el momento es centrar la atención en más misiones que realicen los experimentos en la propia superficie marciana.

Fuente: Newscientist
Autor: Rachel Courtland
Traductor al español: Leonardo Montero Flores


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