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02/Abr/09

Identifican nuevo compuesto en la superficie de algunas lunas de Saturno

Durante más de 30 años los científicos observaron un extraño y desconocido compuesto químico en los satélites más grandes del planeta anillado. Ahora se ha podido identificar claramente

Según Dale Cruikshank, científico de la NASA, el material que recubre la superficie de Japeto, Febe e Hiperión siempre fue un misterio porque hasta ahora no se había encontrado evidencia significativa que apuntara hacia algún compuesto químico en especial.

Hiperión es sin duda una de las lunas más extrañas de Saturno.
En vísperas de año nuevo de 2004, la sonda Cassini sobrevoló Japeto
y captó las cuatro imágenes de luz visible que forman esta vista global.

Los científicos tienen desde hace varios años bastante información acerca de la composición química de los asteroides, y la forma de encontrarlos es analizar el color de la sustancia y la intensidad con que refleja la luz del Sol.

En el caso de las tres lunas de Saturno mencionadas, esa técnica no había dado resultado porque no habían logrado hacer coincidir alguna configuración química con el color y el modo en que el material de las lunas reflejaba la radiación solar. Se sabe que éstas poseen minerales y hielo pero lucen levemente rojizas, "algo más" debían tener.

Luego de varios años de sugerencias al respecto, ahora los científicos pudieron concluir con certeza -gracias a datos tomados por la sonda Cassini- que se trata de hidrocarburos. Entonces, este compuesto químico les da el color característico a Japeto, Febe e Hiperión. Se había sospechado durante mucho tiempo la existencia del compuesto químico, pero ésta es la primera vez que se obtiene una confirmación observacional.

Descubrimiento de hidrocarbonos aromáticos en el hemisferio de bajo albedo de Japeto.
Toma de diciembre de 2004. Este gráfico muestra la coinciddencia
entre el espectro de Japeto y el de un hidrocarburo hecho en laboratorio, que es un policíclico aromático.

Cruikshank señala que la detección de hidrocarburos no sólo tiene implicancias para estas lunas de Saturno, sino también para otros cuerpos pequeños del Sistema Solar, puesto que el modelo desarrollado a partir de la investigación también es aplicable a estos objetos.

La investigación de este material es interesante porque correspondería a un material primordial proveniente de la formación del Sistema Solar y permitiría entonces entender la formación de sus planetas y satélites rocosos.

Fuente: Red Astro. Aportado por Graciela Lorenzo Tillard

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