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ZAPPING 0100, 01-06-2002


Paisajes volcánicos de Marte

Marte tiene los más grandes volcanes de escudo del Sistema Solar. Posee, además, un amplio rango de paisajes volcánicos, tales como grandes conos volcánicos, inusuales estructuras con cráter en forma de plato, planicies volcánicas como mares y cierta cantidad de otros rasgos de menor importancia. Sin embargo, el paisaje volcánico no es común en Marte. Hay menos de veinte volcanes con nombre en Marte y sólo cinco de ellos son volcanes gigantes de escudo. La actividad volcánica sólo se presenta en tres regiones. Incluso las planicies como mares se agrupan en la cercanía de esas regiones. El conjunto más grande de volcanes y flujos de lava es Tharsis. En Elysium hay un conjunto mucho menor, de tres volcanes. Por último, hay unos pocos volcanes tipo plato (paterae) cerca del gran cráter de impacto Hellas.

Principales regiones volcánicas en Marte

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Mapa de altitudes y nombres de regiones y algunos volcanes (Ampliar = 242 Kb)

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Montaje fotográfico de la superficie de Marte (Ampliar = 25 Kb)


Volcanes gigantes de escudo

Los volcanes gigantes
de escudo de Marte son verdaderamente enormes. El mayor es tres veces más grande que el mayor volcán de la Tierra. Y la diferencia es mucho mayor si hablamos del diámetro. El volcán más grande de Marte es comparable a cien volcanes hawaianos. Pero, a pesar de la diferencia de tamaño, los volcanes en escudo de Marte tienen una apariencia muy similar a los de la Tierra. Ambos tienen los mismos perfiles chatos y anchos, calderas centrales amplias y similares características en los flujos de lava. Los volcanes de escudo gigantes de Marte son mucho más antiguos que los de la Tierra. Las lavas menos antiguas de los volcanes marcianos tienen entre 20 y 200 millones de años y las más antiguas cerca de los 2.500 millones. Lo cual quiere decir que estos volcanes estuvieron activos durante miles de millones de años. Este tiempo de actividad es la causa de sus grandes tamaños. En la Tierra, las placas tectónicas mueven todo el tiempo los conos de los volcanes, alejándolos de sus fuentes de magma. Esos movimientos son muy lentos, lo que causa que la mayoría de los volcanes de la Tierra tengan tiempo de vida diferentes. En las islas hawaianas, por ejemplo, los volcanes existieron apenas unos pocos millones de años en cada isla. En contraste, la falta de placas tectónicas en Marte permite que los volcanes crezcan continuamente. El único límite para el tamaño que pueden alcanzar es el volumen de lava disponible.


Comparación
de tamaños

Monte Olympus
desde órbita

Monte Olympus,
en colores

Monte Olympus,
vista 3D

Caldera del
Monte Olympus

Montes Tharsis

Monte Elysium


Monte Olympus: El volcán más grande del Sistema Solar

El Monte Olympus es un volcán extinguido y es el más grande del Sistema Solar.



El Monte Olympus alcanza un altura de casi 27 kilómetros sobre la superficie del planeta, más de tres veces la altura a la que vuelan los aviones comerciales. Tiene 578 kilómetros de lado a lado en su base. El cráter central mide 72 kilómetros de borde a borde.


Grandes conos

Marte tiene varios volcanes con diámetros entre 50 y 150 km. Esos volcanes son, por lo tanto, de tamaño similar a algunos grandes volcanes de la Tierra. La mayoría se encuentran dentro de las regiones de Tharsis y Elsysium. Sin embargo, todos ellos son más antiguos que los volcanes de escudo gigantes. Por esto, la mayoría han sido cubiertos parcialmente por lavas más recientes. Hay dos clases de volcanes con conos volcánicos. El primer tipo es llamado "paterae", que es una palabra griega que significa "plato hondo". Estos volcanes son bastante chatos, tienen muy poco relieve y muestran grandes calderas. El segundo tipo de volcanes se llama "tholi". Estos volcanes tienen laderas mucho más empinadas y son típicamente más altos que los de forma de plato. Ambos tipos se formaron, según parece, con flujos de lava basáltica. Por eso son mucho más parecidos a los volcanes de escudo de la Tierra. Sus apariencias variadas podrían indicar que fueron cubiertos por diferentes profundidades de capas de lava o que hubo cambios en la naturaleza de la actividad volcánica a lo largo de la historia de Marte.


Biblis Patera

Ceraunius Patera

Jovis Tholus

Ulysses Patera

Uranius Tholus

Volcanes Paterae en los territorios altos


Alba Patera

Amphitite Patera

Hadriaca Patera

Tyrrhena Patera
Los volcanes en forma de plato (paterae) de Marte son únicos y no se asemejan a los volcanes de escudo de Tharsis y Elysium. La mayoría están en los territorios altos, alejados de los otros grandes volcanes. Además, son mucho más viejos que los de Tharsis y Elysium. Segundo, no se parecen en nada a los volcanes de la Tierra. No hay señales de verdaderos flujos de lava. Sin embargo sus calderas centrales están rodeadas de conjuntos de surcos radiales. Tercero, son volcanes muy chatos. Típicamente tienen de uno a dos km de alto y 200-300 km de ancho. A veces a estos volcanes se los llama escudos de ceniza, porque tienen el aspecto de pilas chatas de ceniza volcánica erosionada. En contraste con los de la Tierra, sin embargo, esta ceniza parecería estar compuesta de basalto. Probablemente se hayan formado al reunirse el magma con agua subterránea, produciendo explosiones de vapor y cenizas. Estas explosiones explicarían la baja altura de las estructuras. Primero, porque las grandes explosiones de cenizas tienden a atrapar aire debajo de las nubes de cenizas; el aire ayuda a mantener flotando la ceniza y le permite desparramarse por extensas áreas. Segundo, la gravedad de Marte es de alrededor de un tercio de la de la Tierra, por lo tanto, una erupción en Marte puede llevar la ceniza mucho más lejos.


Otros rasgos volcánicos

Además de los grandes volcanes, Marte tiene otros rasgos que muestran su actividad. Los más visibles son las planicies como mares cercanas a Tharsis y las grandes cuencas de cráteres. Sin embargo, la misión Viking también encontró otras características menores, que incluyen conos de escoria al estilo terrestre, unos pocos escudos pequeños y algunas montañas muy antiguas y escarpadas en las territorios altos donde hay cráteres de impacto. Se ven aquí algunos ejemplos.


Conos de
escoria 1

Conos de
escoria 2

Volcán (?) de territorio alto

Escudo pequeño

Planicies con calderas

Valles tipo mares piroclásticos

Diferencias con la Luna

Edad

Como en la Luna, la actividad volcánica en Marte es muy antigua. Las planicias como mares de Marte tienen una antigüedad, al igual que las de la Luna, de alrededor de 3.000 a 3.500 miles de millones de años. Sin embargo, la actividad volcánica ha durado mucho más en Marte que en la Luna. Además, parece haber cambiado en el tiempo. La actividad volcánica en la región de Highland Paterae (ver mapa arriba) y en las planicies de aspecto marino en Marte terminó hace tres mil millones de años, sin embargo algunos de los escudos y conos volcánicos hicieron erupción hace sólo dos mil millones de años. Los volcanes de escudo gigantes son más recientes aún, pues se formaron entre hace mil y dos mil millones de años. El chorro de lava más reciente del Monte Olympus, el volcán más grande del Sistema Solar, se produjo hace entre veinte y doscientos millones de años atrás. Estos flujos fueron muy pequeños, sin embargo, y posiblemente representan los útimos estertores de la actividad volcánica en Marte. A pesar de esto, no sería tan raro encontrar un volcán activo en Marte en la actualidad.

Formación

Igual que en la Luna, Marte no muestra signos de tectónica de placas. No tiene largas cadenas de montañas y no se observan siluetas de escala global en la actividad volcánica. Más de la mitad de Marte está muy cubierto de cráteres, como el lado oculto de la Luna. A diferencia de la Luna, sin embargo, la mayor parte de la actividad volcánica marciana aparece donde no hay grandes cráteres de impacto. Las planicies similares a mares están pricipalmente cerca de los volcanes más grandes. Esas planicies, además, no son de elevaciones menores: algunas planicies de lava son mesetas más altas que los conos de los cráteres. También existió actividad volcánica en los territorios más bajos. Gruesas capas de polvo y sedimento cubren las territorios bajos del norte y otras grandes superficies planas. Esas capas reflejan una larga historia de vientos, glaciares e inundaciones. Y ocultan, por supuesto, cualquier tipo de actividad volcánica que pudiera haber existido en las áreas bajas de Marte.

Procesos

La concentración y duración de la actividad volcánica en estas dos regiones se atribuye a la evolución de un punto caliente en el manto que tuvo muy larga duración.



Puntos calientes: Hay cantidad de puntos calientes aislados, puntos débiles en la corteza, donde se pueden producir erupciones volcánicas. Bajo cada punto caliente hay una columna de manto, un flujo de magma que se eleva, se enfría, se hunde y vuelve a elevarse. Con frecuencia, se produce una erupción de magma. Estos puntos calientes parecen estar fijos y las placas se mueven sobre ellos.
En nuestro planeta, el ejemplo más importante de volcanes en puntos calientes se produce en Hawai. Este Estado americano en medio del Pacífico estpa formado por una serie de islas que son las cumbres de volcanes emergidos desde el fondo del océano. Todavía están activos dos de los vocanes. Observando un mapa del Pacífico se ve una cadena de islas, incluidas las de Hawai, que recorre el océano. Esta cadena muestra los lugares en que la placa del Pacífico ha pasado sobre puntos calientes y se han formado islas.

Volcanes de escudo: Hay muchos tipos de volcanes, clasificados por la forma de sus erupciones. Un volcán de escudo, o hawaiano, se forma cuando el magma, muy caliente y fluido, a una temperatura comprendida entre 800 y 1.200o C, se eleva gradualmente por la chimenea. La lava resultante fluye por las laderas del cono; al enfriarse, forma una costra al entrar en contacto con el aire. Este tipo de erupción se denomina erupción tranquila. Un ejemplo típico de volcán de escudo es Mauna Loa, en Hawai.


Traducido, adaptado y ampliado por Eduardo J. Carletti de Planet Volcano y diversos sitios más


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